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Un estudio muestra que los glaciares cambiantes podrían afectar la vida silvestre y el turismo en los parques nacionales

El Parque Nacional de los Fiordos de Kenai es conocido por los glaciares. Estas enormes capas de hielo y nieve se arrastran lentamente cuesta abajo o hacia el océano y, junto con los casquetes polares, contienen alrededor del 67,8 por ciento del agua dulce del mundo. Lamentablemente, los glaciares del Parque Nacional de los Fiordos de Kenai, al igual que otros glaciares del mundo, se están reduciendo debido al cambio climático. Si bien esto puede tener impactos ambientales perjudiciales, el derretimiento de los glaciares también puede dañar el turismo del parque.

Un estudio de la Universidad de Washington y el Servicio de Parques Nacionales (NPS) analizó cómo cambiaron los glaciares en el Parque Nacional de los Fiordos de Kenai durante 38 años. Según un comunicado de prensa, 13 de los 19 glaciares del parque se han retirado sustancialmente: cuatro están relativamente estables y dos han avanzado. El parque, que tiene casi 670,000 acres, tiene varios glaciares. Algunos terminan en el océano, algunos en lagos y otros en tierra, según un comunicado de prensa.

«Estos glaciares son un gran atractivo para el turismo en el parque: son una de las cosas principales que la gente viene a ver», dice la autora principal Taryn Black, estudiante de doctorado en ciencias de la Tierra y el espacio de la UW en un comunicado de prensa. “Los administradores del parque tenían cierta información de imágenes satelitales, fotos aéreas y fotografías repetidas, pero querían una comprensión más completa de los cambios a lo largo del tiempo”.

Los investigadores descubrieron que los glaciares como Bear Glacier y Pedersen Glacier, glaciares que terminan en lagos, se están reduciendo más rápido. Según el estudio, entre 1984 y 2021 Bear Glacier retrocedió tres millas y Pedersen retrocedió dos millas.

“En Alaska, gran parte del retroceso de los glaciares está siendo impulsado por el cambio climático”, dice Black en un comunicado de prensa. “Estos glaciares están a una altura realmente baja. Posiblemente esté causando que llueva más en invierno en lugar de nieve, además de las temperaturas más cálidas, lo cual es consistente con otros estudios climáticos en esta región”.

Un hallazgo inesperado fue que el glaciar Holgate, que termina en el mar, ha avanzado en los últimos años y parece estar pasando por el proceso natural de avance y retroceso. El único otro glaciar que avanzó durante el estudio es el Glaciar Paguna. Durante un terremoto en 1964, un deslizamiento de rocas cubrió el glaciar Paguna y lo mantuvo aislado.

Si bien los seis glaciares que terminan en tierra mostraron signos de retroceso, no retrocedieron tan rápido como los glaciares que terminan en lagos.

Black extrajo datos de 38 años de fotos satelitales tomadas de los glaciares durante la primavera y el otoño. Después de rastrear el contorno de los 19 glaciares a lo largo de los años, con un total de alrededor de 600 contornos, comparó las líneas para identificar la tasa de recesión. Se utilizó un método similar para medir los glaciares en Groenlandia.

Estos nuevos datos proporcionan una línea de base para medir el cambio climático (temperaturas del aire más cálidas y cambios en las precipitaciones) en Alaska para que puedan hacer predicciones sobre cómo afectará esto a los glaciares en los fiordos de Kenai. Este estudio ha ayudado a los guardabosques a comprender cómo podría cambiar el entorno del parque.

“No podemos administrar bien nuestras tierras si no entendemos los hábitats y los procesos que ocurren en ellas”, dice en un comunicado de prensa la coautora Deborah Kurtz del NPS de EE. UU. en Seward, Alaska.

A Kurtz le preocupa cómo el derretimiento de los glaciares podría afectar las vías fluviales, como lagos y arroyos, y lo que podría significar para la vida silvestre local y las personas que visitan el parque.

“La interpretación y la educación también son una parte importante de la [NPS] misión”, dice Kurtz en un comunicado de prensa. “Estos datos nos permitirán brindar a los científicos y visitantes más detalles de los cambios que ocurren en cada glaciar específico, lo que ayudará a todos a comprender y apreciar mejor la tasa de cambio del paisaje que estamos experimentando en esta región”.

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