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¿Qué enfermedades de los dinosaurios, que pueden parecer familiares, pueden decirnos sobre cómo vivían y morían?

Los dinosaurios, como nosotros, se enfermaron y se lesionaron. Al detectar estas condiciones médicas en los fósiles, los paleopatólogos, expertos en enfermedades y lesiones antiguas, están obteniendo información fascinante sobre el comportamiento y la evolución de los dinosaurios: cómo un dinosaurio se movía por su mundo, la relación entre el depredador y la presa, y cómo los dinosaurios de la misma especie interactuado.

Sin embargo, hasta hace relativamente poco tiempo, el diagnóstico de enfermedades multimillonarias a partir de huesos fosilizados era decididamente impredecible.

En primer lugar, el registro fósil solo revela una pequeña fracción de las criaturas que vivieron en el pasado, y las que nos llegan han resistido múltiples obstáculos durante millones de años. Además, dado que los tejidos blandos faltan en gran medida en los fósiles, los científicos confían en los huesos para obtener información. Y a menudo es muy difícil determinar si las deformaciones en la estructura ósea de un dinosaurio fueron causadas por una enfermedad o por el aplastamiento de los sedimentos con el tiempo.

Los paleontólogos pueden identificar estructuras extrañas, sobrecrecimientos óseos, superficies ásperas, y agujeros o superficies porosas en áreas donde no deberían estar sin la ayuda de herramientas especiales. Pero la aplicación de avances médicos como la tomografía computarizada a la paleontología ha permitido a los investigadores mirar a través de las rocas para ver qué sucede dentro de los huesos fosilizados.

«Es imperativo tener una vista interna del hueso», dijo Filippo Bertozzo, investigador postdoctoral en el Real Instituto Belga de Ciencias Naturales en Bruselas. “Si tiene dudas sobre si un hueso está deformado por patología o procesos geológicos, necesita ver el interior”.

«Si se trata de geología en juego, no vería ningún cambio en la estructura de las células».

A menudo, se necesita una gran cantidad de expertos en diferentes campos para confirmar un diagnóstico. Piensa en un episodio de la serie de televisión «House» para dinosaurios.

«El estudio de las paleopatologías es más que simplemente identificar una enfermedad, es abrir una ventana para conocer las interacciones con el medio ambiente y el comportamiento social», dijo Penélope Cruzado-Caballero, paleontóloga del Instituto de Investigaciones de Paleobiología y Geología del CONICET, la Universidad Argentina. Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas, y la Universidad Nacional de Río Negro (Argentina).

Por ejemplo, los paleontólogos se habían quedado perplejos durante mucho tiempo por los inusuales cráneos abovedados de los paquicefalosaurios, pequeños dinosaurios herbívoros que son personajes secundarios en la franquicia de películas «Jurassic Park». El descubrimiento de lesiones óseas resultantes de lesiones en adultos sugirió que usaron las cúpulas para golpear cabezas, un poco como ovejas con grandes cuernos. hacer.

No solo grande, sino resistente.

La patología detectada con mayor frecuencia en el registro fósil de dinosaurio son las fracturas óseas; algunos dinosaurios aparentemente sobrevivieron a traumas muy severos que deben haberlos dejado viviendo con un gran dolor.

Bertozzo ha detallado las heridas sufridas por un Parasaurolophus walkeri, un dinosaurio con una cresta larga y curva. Su fósil fue descubierto en 1921 y ha estado en exhibición en el Museo Real de Ontario en Toronto durante décadas.

Durante años, los paleontólogos habían pensado en una muesca en forma de V en la columna vertebral del dinosaurio era parte de su postura natural, tal vez para acomodar su largo y espectacular casco.

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Un nuevo análisis publicado en 2020 encontró que la abolladura se debió a una fractura en la espalda. La criatura también tenía costillas rotas, una pelvis deformada y una lesión dental. Bertozzo cree que la fractura de la espalda posiblemente fue causada por la caída de una roca o un árbol, pero el dinosaurio no murió a causa de las heridas, al menos no de inmediato. Bertozzo dijo que habría vivido al menos cuatro meses y su análisis sugirió que las heridas habían comenzado a sanar antes de la muerte de la criatura.

Bertozzo cree que algunos dinosaurios deben haber sido capaces de superar y sobrevivir a lesiones masivas. Dijo que una hipótesis es que un sistema inmunológico fuerte era un mecanismo de supervivencia para algunos herbívoros, como los hadrosaurios, que no tenían características defensivas como placas blindadas, colas puntiagudas o cuernos afilados comunes en otras especies herbívoras, como Triceratops.

Los dinosaurios también vivían con cáncer, en algunos casos la misma forma que aflige a los humanos en la actualidad. Se diagnosticó un dinosaurio con cuernos llamado Centrosaurus apertus que vivió hace 76 a 77 millones de años en lo que ahora es Alberta, Canadá. en un estudio publicado en 2020 con osteosarcoma, un hueso maligno agresivo cáncer que puede afectar a los humanos.

Investigadores concluyó que era una etapa avanzada de cáncer que podría haberse extendido por todo el cuerpo del dinosaurio. Pero lo que podría haber sido una sentencia de muerte para un dinosaurio, otro podría soportarlo.

Cruzado-Caballero diagnosticó el mismo cáncer en Bonapartesaurus, descubierto en la Patagonia argentina en la década de 1980. Este dinosaurio tenía un gran crecimiento de hueso similar a una coliflor en su pie pero, dijo que el crecimiento no se había extendido a otras partes del cuerpo del animal, y no creía que hubiera afectado seriamente su vida cotidiana. Probablemente más dolorosas fueron dos fracturas en su cola, que sanaron en una posición anormal y pueden haberse infectado mientras sanaban, dijo Cruzado-Caballero, quien también es profesora en la Universidad de La Laguna en Tenerife, España.

tiranosaurio rex hambriento

T. rex fue el último depredador de dinosaurios, pesando tanto como dos elefantes africanos, pero podría ser víctima del más pequeño de los enemigos: los parásitos.

La mandíbula inferior de SUE, el T. rex, el esqueleto de T. rex más completo jamás encontrado, estaba perforada con agujeros de bordes lisos. Inicialmente, los expertos pensaron que eran marcas de mordeduras o una infección ósea, pero los investigadores finalmente concluyeron que los agujeros eran el resultado de una infección parasitaria llamada tricomonosis. La condición también puede afectar la mandíbula inferior de las aves modernas como palomas, palomas y pollos.

«El parásito efectivamente come trozos del hueso de la mandíbula. Esta condición extremadamente desagradable causa daño severo y dolor alrededor de la boca, la garganta y el esófago, haciendo que cosas simples como comer y beber sean desagradables o casi imposibles», dijo Dean Lomax, paleontólogo de la Universidad. del Departamento de Ciencias Ambientales y de la Tierra de Manchester, en su libro «Locked in Time: Animal Behavior Unearthed in 50 Extraordinary Fossils».

«Una vez que el animal estaba infectado, la alimentación habría sido difícil y es muy probable que, como se ve en las aves vivas, los poderosos tiranosaurios perdieron un peso considerable antes de morir de hambre».

Si bien SUE, el T. rex, que se exhibe en el Field Museum de Chicago, pudo haber muerto de hambre, paradójicamente, el dinosaurio también sufrió otro problema médico que en los humanos está relacionado con el exceso de comida y vino.
La gota es una forma de artritis inflamatoria causada por la acumulación de ácido úrico, que puede erosionar los huesos. El antebrazo derecho de SUE tenía «lesiones gotosas», según un informe de Nature. La condición de los animales de hoy, incluidas las aves y los reptiles, puede ser el resultado de deshidratación o insuficiencia renal. En los humanos, se asocia con alimentos que tienen un alto contenido de purinas, como la carne roja, algo que sin duda constituye la mayor parte de las comidas de T. rex.

¿Podrían los dinosaurios haber sido atacados por coronavirus?

También es posible que los dinosaurios padecieran enfermedades respiratorias, como la neumonía, o contagiosas, como la tuberculosis, aunque es no está claro si los dinosaurios contrajeron enfermedades similares al Covid-19. El caso sospechoso más antiguo de una enfermedad respiratoria de cualquier tipo es de un reptil marino de 245 millones de años.

«Las aves, especialmente las mascotas, sufren de infección pulmonar. Las aves son dinosaurios, y los dinosaurios presentaban, muy probablemente, un sistema pulmonar similar al de las aves», dijo Bertozzo. «Esperaría que los dinosaurios sufrieran infecciones pulmonares similares a las de las aves. Por supuesto, el covid es una enfermedad nueva, no podemos saber si sucedió algo similar en el pasado, por lo que no podemos decir si los dinosaurios sufrieron enfermedades similares al covid». »

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Bertozzo está construyendo una base de datos para registrar incidencias de traumatismos y enfermedades en diferentes especies de ornitópodos, una familia de dinosaurios herbívoros que incluye iguanadones, hadrosaurios y dinosaurios con pico de pato, y en diferentes períodos de tiempo. Él espera que ayude a responder preguntas como qué grupo de estos dinosaurios tenía más probabilidades de sufrir enfermedades y si estas condiciones afectaron el comportamiento de los dinosaurios.

«Es un campo en crecimiento que nos dará mucha información sobre la vida de estas fascinantes criaturas», dijo.

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