Monumento Nacional de los Lechos de Lava de EE. UU.: ¿Por qué es geológicamente importante?

Monumento Nacional de los Lechos de Lava de EE. UU.: ¿Por qué es geológicamente importante?

En la región noreste de California, cerca de su frontera con Oregón, se encuentra el Monumento Nacional Lava Beds. Aquí, medio millón de años de erupciones de un volcán de aspecto modesto han dejado su huella, creando un paisaje accidentado y geológicamente rico.

Volcán del lago de la medicina

El gran responsable de todas las características geológicas interesantes que se ven en el monumento no es otro que el volcán Medicine Lake. Los flancos del volcán albergan muchas formaciones volcánicas, como conos de salpicaduras y conos de ceniza formados a partir de erupciones.

También es un volcán en escudo. Aunque tiene una pendiente de varios kilómetros, el volcán tiene sólo 2.412 metros de altura. Eso puede parecer un poco modesto considerando que otros volcanes cercanos tienen casi el doble de esa elevación; según el Servicio de Parques Nacionales, muchos visitantes ni siquiera se dan cuenta de que están en la ladera de un volcán cuando conducen hacia el monumento.

Pero lo que le falta al volcán Medicine Lake en altura, ciertamente lo compensa con creces su impacto en el paisaje circundante.

Flujos de lava

Con sus suaves pendientes, los volcanes en escudo como el lago Medicine son conocidos por sus flujos de lava. En el monumento, son particularmente extensos; Hay evidencia de más de 30 flujos de lava separados en todo el parque, que rodean más de 50 kilómetros de la caldera del volcán y que consisten en una variedad de materiales diferentes.

Los más recientes de estos flujos incluyen el flujo Callahan, resultado de una erupción hace 1.200 años, y el flujo Glass Mountain, de hace unos 950 años. Para la mayoría de la gente, esto suena como una buena cantidad de tiempo en el pasado, pero para los geólogos, es relativamente reciente. Como resultado, se considera que el volcán Medicine Lake está activo, aunque actualmente está inactivo.

tubos de lava

Donde hay flujos de lava, a veces también se pueden encontrar tubos de lava, y el Monumento Nacional Lava Beds es un gran ejemplo de dónde esto puede suceder. En el monumento se encuentran más de 700 tubos de lava e incluso puedes entrar en algunos de ellos.

Uno de los tubos de lava abiertos a los visitantes en el monumento.

Crédito de la imagen: altos volantes/Shutterstock.com

Los tubos de lava se forman cuando los bordes de los flujos de lava comienzan a enfriarse y endurecerse, creando una costra sobre la roca fundida que se encuentra debajo, que se hunde en el suelo a medida que continúa fluyendo. Finalmente, cuando termina una erupción o la lava fluye hacia otra parte, el canal se drena, dejando atrás un tubo de lava.

Si bien es más común encontrar tubos de lava como un único canal largo, los que se encuentran en la Cueva de las Catacumbas en el Monumento Nacional Lava Beds son de un tipo más inusual y complejo. El tubo no solo se divide en múltiples pasajes diferentes, sino que también hay niveles de tubos apilados uno encima del otro, conectados por hoyos cortos. Esto puede suceder cuando un volcán ha tenido múltiples erupciones, con lava fresca fluyendo sobre un tubo existente.

Pero si bien el Monumento Nacional Lava Beds alberga algunos tubos de lava bastante largos, no consigue el título de sistema de cuevas más largo del mundo.

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