Ciencia y Tecnología

Mire hacia arriba para ver el brillante cometa Leonard este mes antes de que desaparezca para siempre

El cometa fue descubierto por primera vez en enero de este año por el astrónomo Greg Leonard.

Leonard, un especialista en investigación senior del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona, comenzó a rastrear la luz borrosa el 3 de enero.

«El hecho de que la cola apareciera en esas imágenes fue notable, considerando que el cometa estaba a unos 465 millones de millas (de la Tierra) en ese punto, aproximadamente a la misma distancia que Júpiter (de la Tierra)», dijo.

El objeto celeste probablemente ha pasado los últimos 35.000 años viajando hacia el sol, según Sky & Telescope, y una vez que pase cerca de nuestra estrella el 3 de enero, no volveremos a ver el cometa.

A medida que el cometa se acerca al sol, se ilumina, por lo que las semanas previas a este evento hacen que el cometa sea más fácil de ver.

También es un cometa ultrarrápido, que atraviesa el sistema solar interior a 158,084 millas por hora (71 kilómetros por segundo), pero seguirá apareciendo como un objeto de movimiento lento debido a su distancia de la Tierra, según EarthSky.

El cometa Leonard se acercó más a la Tierra el 12 de diciembre, acercándose a 21 millones de millas (34 millones de kilómetros) de nuestro planeta. El cometa será visible en los cielos de los hemisferios norte y sur este mes.

Busque el objeto bajo que se asemeje a una estrella difusa en el cielo de la tarde justo después de que se pone el sol. Luego, el cometa pasará por Venus el 17 de diciembre.

«Existe una pequeña posibilidad de que Venus pase lo suficientemente cerca del camino del cometa donde puede recoger algunos granos de polvo en su atmósfera, produciendo una lluvia de meteoritos en nuestro planeta vecino», dijo Leonard.

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Utilice Venus, actualmente una presencia brillantemente visible en el cielo del suroeste alrededor del atardecer, como una forma de ayudarlo a encontrar el cometa.

«A partir del 13 de diciembre, este cometa aparecerá muy bajo sobre el horizonte justo después de la puesta del sol», dijo Leonard. «Atravesará el horizonte oeste-suroeste desde ahora hasta alrededor de la Navidad. El hecho de que esté tan cerca del horizonte hace que este cometa sea un poco difícil de observar».

Es difícil predecir qué tan bien seremos capaces de ver un cometa, pero probablemente necesitará binoculares para detectar este, según la NASA.

«Siento que habrá algo que ver incluso para el observador casual», dijo Leonard. «Búscate un cielo oscuro con una buena vista del horizonte, trae binoculares y creo que puedes ser recompensado».

Es posible que el cometa Leonard sea visible para los observadores del cielo a simple vista, pero si le preocupa perderse esta experiencia de visualización única en la vida, el Proyecto del Telescopio Virtual compartirá una transmisión en vivo desde su observatorio en Roma.

La mayoría de los cometas con períodos orbitales largos, como el cometa Leonard, provienen de la nube de Oort, una gran área helada que rodea nuestro sistema solar. Está demasiado lejos de la Tierra para haber sido visitado por una nave espacial.

«Cuando el tira y afloja lo gana la gravedad de nuestro sistema solar, un objeto puede comenzar a moverse hacia adentro, acelerando a medida que se acerca al sol», dijo Leonard.

A medida que los cometas se acercan al sol, estas bolas de hielo gigantes comienzan a desprenderse de parte de su material, lo que forma un halo o coma alrededor del objeto. El polvo y el gas fluyen detrás de los cometas para formar sus colas extremadamente largas. La mayoría de los cometas solo se vuelven visibles para nosotros a medida que viajan a través del sistema solar interior, donde se encuentra la Tierra, durante sus largas órbitas del sol.

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Comprender los cometas puede abrir una ventana a la formación de nuestro sol y nuestro sistema solar porque actúan como cápsulas de tiempo cósmicas de material.

«Por mucho que tengamos una gran ciencia sobre los cometas, siguen siendo altamente impredecibles con respecto a su tamaño, forma, composición química y comportamiento», dijo Leonard. «Un sabio y famoso descubridor de cometas dijo una vez: ‘Los cometas son como gatos: ambos tienen cola y ambos hacen precisamente lo que quieren'».

Los ancestros humanos antiguos pudieron haber presenciado al cometa Leonard durante su último paso por la Tierra hace unos 80.000 años. Pero no volverá a aparecer.

«Esta es la última vez que veremos el cometa», dijo Leonard. «Está acelerando a una velocidad de escape, 44 millas por segundo. Después de su honda alrededor del sol, será expulsado de nuestro sistema solar y puede tropezar con otro sistema estelar dentro de millones de años».

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