Ciencia y Tecnología

Los mamuts bebés eran la comida de estos gatos dientes de sable

En un paisaje que algún día se convertiría en un suburbio de San Antonio, los paleontólogos pintan un cuadro tan sangriento como fascinante.

Los mamuts fueron acechados por gatos depredadores con dientes de cimitarra que sobresalían de sus mandíbulas. Los gatos capturaban un mamut juvenil, la sangre manchaba el pelaje alrededor de sus bocas y garras mientras empapaba la hierba que los rodeaba. Habiendo comido hasta saciarse, llevaban el cadáver de regreso a su guarida. Esta fue una comida que podría volver a compartirse más tarde.

A principios de este mes, los investigadores publicaron un artículo en la revista Current Biology que proporciona evidencia que respalda este escenario. Lo que también muestra es que los gatos tenían una dieta diferente a cualquier otro gato grande, extinto o vivo hoy.

Cuando la mayoría de la gente piensa en los gatos dientes de sable, piensa en el Smilodon de América del Norte. Pero merodeaban por el mismo terreno que otro felino feroz pero menos conocido, el suero Homotherium, también conocido como gato cimitarra. Si bien los autores comparan al Homotherium con un guepardo en algunos aspectos, este gato parece haber sido construido más para correr largas distancias que para correr. Sus dientes eran afilados y toscamente aserrados, y sus colmillos eran más cortos que los icónicos colmillos de Smilodon. Estos sables más cortos pueden haber sido mejores para cortar en lugar de apuñalar.

«Todo lo que miramos básicamente nos dijo que Smilodon y Homotherium son gatos totalmente diferentes», dijo Larisa DeSantis, autora principal del artículo y paleontóloga de la Universidad de Vanderbilt. Ella agrega que, aunque estaban más estrechamente relacionados que cualquier especie de gato que vive hoy en día, «pudieron coexistir en estos ecosistemas probablemente debido a que tenían nichos dietéticos muy diferentes».

La cueva de Friesenhahn en las afueras de San Antonio ha producido más fósiles de Homotherium que cualquier otro sitio del mundo. Es un tesoro del Pleistoceno, que ofrece una diversidad de especies fósiles, incluida una gran cantidad de huesos de mamut juveniles. La abundancia de Homotherium y mamut sugiere que pueden haber estado conectados. ¿Pero eran ellos?

Para responder a esta pregunta, la Dra. DeSantis y sus colegas tuvieron que establecer la dieta Homotherium.

Comenzaron con un análisis tridimensional de la superficie de los dientes de Homotherium, comparándolos con depredadores similares durante el Pleistoceno, así como con los que cazan hoy. Descubrieron que Homotherium comía alimentos blandos y duros, pero no huesos. Si comían mamuts, esto significaba que podían comerse las pieles duras y la carne blanda de los animales, pero evitaban aplastar el material óseo.

Los investigadores también encontraron firmas químicas que ofrecían una clara evidencia de que estos gatos comían herbívoros que pastaban en hábitats abiertos. La preferencia de Homotherium por los herbívoros que pastan es diferente a cualquier otro gato salvaje de América del Norte hoy o de otra manera.

Este análisis, combinado con el descubrimiento de numerosos huesos de extremidades de mamut desprendidos en una cueva poblada por Homotherium, llevó a los investigadores a concluir que los mamuts estaban en el menú y los restos fueron llevados a casa después de una caza exitosa.

«Definitivamente creo que habrían cazado mamuts jóvenes», dijo Aaron Woodruff, paleontólogo del Museo de Historia Natural de Florida que no participó en esta investigación. «Pero no creo que hubieran hecho esto a menudo». Él rió.

«Como si no creo que la tripulación se reuniera todos los fines de semana y fuera a buscar mamuts».

Mairin Balisi, paleoecóloga de La Brea Tar Pits and Museum que tampoco participó en esta investigación, elogió el análisis en el documento, pero agregó que se reforzaría con “más pruebas, como isótopos de nitrógeno del colágeno, que podrían proporcionar más información sobre si un animal es juvenil o no «.

Que los fósiles estuvieran disponibles para estudiar requería un poco de suerte.

La cueva de Friesenhahn, en propiedad privada, fue descubierta a principios del siglo XX, estudiada, excavada, luego perdida y redescubierta nuevamente. Ernest Lundelius, coautor y geocientífico emérito de la Universidad de Texas, Austin, ha estado trabajando en la cueva desde 1957.

Los propietarios más recientes, después de enterarse de la existencia de la cueva, la redescubrieron y donaron el sitio a la Universidad Concordia de Texas en la década de 1990. Esta donación, con el acceso a los paleontólogos, y los nuevos métodos científicos hicieron posible las ideas de este reciente artículo.

«Como paleontólogos, solo podemos estudiar fósiles que se depositan en colecciones públicas», dijo el Dr. DeSantis, «y solo podemos volver a los sitios de fósiles y expandir las excavaciones cuando esos sitios de fósiles existen y no se destruyen».

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