Ciencia y Tecnología

Los huesos en polvo mantienen fresco a Solar Orbiter gracias a una startup irlandesa

Una misión conjunta con la NASA, el Solar Orbiter se lanzó en febrero de 2020 y recientemente emergió de su primer paso detrás del sol. Tiene que ser capaz de soportar temperaturas lo suficientemente altas como para derretir el plomo, así como 13 veces la radiación que llega a la superficie de la Tierra.

Al principio, la agencia buscó soluciones convencionales, basadas en metales y fibra de carbono, pero no fueron lo suficientemente buenas, dijo a CNN Business César García Marirrodriga, gerente de proyectos de la ESA para Solar Orbiter. En cambio, la agencia encontró la respuesta en un material que se remonta a la Edad de Piedra.

Después de que la ESA presentara una invitación para buscar soluciones, la empresa de biotecnología irlandesa ENBIO se acercó a ella. Había desarrollado una técnica para aplicar recubrimientos óseos sintéticos a implantes ortopédicos y dentales, para que el cuerpo del paciente los aceptara más fácilmente.

Debido a que la técnica redujo el peso y evitó problemas como la descamación, ENBIO pensó que podría ser útil para las superficies de titanio de Solar Orbiter.

Pero el hueso sintético era de color claro y las pruebas mostraron que se oscurecería después de una exposición prolongada a la luz solar, cambiando la cantidad de calor que absorbía y reflejaba.

Una capa negra significaba que sus propiedades serían estables durante toda la misión, absorbiendo la energía del sol en forma de calor y luego arrojándola al espacio.

«Traté de colorear el polvo de hueso para hacerlo negro, pero no funcionó muy bien», recuerda John O’Donoghue, fundador de ENBIO.

En cambio, comenzó a buscar un polvo de hueso naturalmente negro. «Recuerdo haber leído cuando era niño que en el arte rupestre la gente usaba carbón y, en algunos casos, huesos quemados de animales, porque al final sería como un crayón y podrían dibujar en las paredes ”, dijo.

Después de que O’Donoghue obtuviera un poco de polvo de huesos de animales quemados, la ESA descubrió que era ideal para la misión solar. Además de ser negro, no queda nada combustible en el material, por lo que cuando se calienta, no libera ningún gas que pueda dañar la nave espacial, explicó García Marirrodriga.

El recubrimiento resultante, llamado SolarBlack, cubre aproximadamente una quinta parte de la superficie de Solar Orbiter y mantiene sus partes más delicadas operando a temperatura ambiente mientras absorbe calor hasta 1,000 grados Fahrenheit. ENBIO, en colaboración con Aerobús (EADSF), también desarrolló SolarWhite, una capa blanca que cubre otras partes del satélite donde la luz solar debe reflejarse en lugar de absorberse.

Apuntando al espacio

El interés de O’Donoghue en la tecnología de recubrimiento comenzó mientras estudiaba ingeniería biomédica en el Trinity College de Dublín. Fundó ENBIO en 2006 y en 2015, la compañía abrió una instalación de revestimiento industrial de 1,5 millones de euros (1,8 millones de dólares) en Clonmel, a unas 100 millas al suroeste de Dublín.

Solar Orbiter le ha hecho ganar a la empresa varios millones de euros, según O’Donoghue, y la ESA ha desplegado SolarBlack en otras misiones.

O’Donoghue dijo que los recubrimientos y el proceso de recubrimiento pueden encontrar aplicaciones en las industrias automotriz, metalúrgica, de calefacción y energía, entre otras, pero el enfoque actual se encuentra más allá de este planeta. «Apuntamos al sector espacial porque sentimos que si vamos a la cima de la pirámide y hacemos bien las cosas allí, el resto de la industria lo aceptará más «, dijo.

Aunque su misión principal no comenzará hasta noviembre, en julio pasado, Solar Orbiter envió las imágenes más cercanas del sol jamás tomadas.

En los próximos años, la misión de 1.500 millones de euros (1.800 millones de dólares) utilizará la gravedad de la Tierra y Venus para acercarse cada vez más al sol, logrando finalmente un paso más cercano a la estrella dentro de la órbita de Mercurio.

«El objetivo es comprender realmente la física de cómo el sol crea y controla la heliosfera (el área alrededor del sol) y por qué la actividad solar cambia con el tiempo», dijo García Marirrodriga.

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