Ciencia y Tecnología

Los drones podrían ayudar a combatir el coronavirus lanzando suministros médicos desde el aire

Estos son tiempos peligrosos para las personas con enfermedades crónicas. A menudo necesitan visitar hospitales para recibir tratamiento o para recolectar medicamentos, pero durante la pandemia eso significa un mayor riesgo de exposición al coronavirus.

En África, una startup estadounidense dice que está reduciendo ese riesgo mediante el uso de drones para entregar suministros médicos a las clínicas locales y liberando camas de hospital en el proceso.

Zipline, con sede en San Francisco, ha utilizado drones para entregar sangre y productos médicos a hospitales y centros de salud en Ruanda desde 2016. El año pasado, se expandió a Ghana y ahora quiere acelerar los planes para comenzar las entregas en los Estados Unidos.

Gota de aire

Zipline tiene dos centros de distribución en Ruanda y cuatro en Ghana, construidos para acelerar el transporte de suministros médicos en áreas con carreteras en mal estado y falta de vehículos refrigerados.

Los médicos piden productos desde sus teléfonos y los drones realizan las entregas dentro de un rango de 50 millas, en un promedio de 30 minutos, según Zipline. Los drones pueden transportar paquetes que pesan casi 4 libras (1.8 kilos) y dejarlos caer en un área designada en el suelo usando un simple paracaídas de papel.

Zipline dice que ya ha entregado más de 60.000 unidades de sangre, medicamentos críticos y vacunas para el sarampión, la poliomielitis y otras enfermedades. Ahora la compañía está trabajando con los gobiernos de Ruanda y Ghana para apoyar sus esfuerzos de respuesta al coronavirus, explica el cofundador y director ejecutivo de Zipline, Keller Rinaudo.

En Ghana, los centros de distribución de Zipline tienen existencias de equipo de protección personal de emergencia (EPP), lo que permite a las autoridades sanitarias orientar su distribución. También ha comenzado a entregar muestras de prueba de COVID-19 de hospitales en zonas rurales de Ghana a laboratorios en las ciudades de Accra y Kumasi.

«Estamos almacenando una gran cantidad de productos COVID-19 y entregándolos a hospitales e instalaciones de salud, siempre que los necesiten al instante», dijo Rinaudo a CNN Business.

Las vacunas y los kits de prueba se agregarán al inventario de Zipline cuando estén disponibles.

Zipline dice que la entrega de suministros médicos a las clínicas locales libera camas de hospital para los pacientes con coronavirus, porque las personas con otras afecciones pueden recibir tratamiento, como transfusiones de sangre, por ejemplo, más cerca de casa.

Rinaudo espera que los drones pronto puedan entregar directamente a los puntos de entrega designados del vecindario e incluso a los hogares de las personas.

«De repente, existe una necesidad dramática de ampliar el alcance de la red hospitalaria y el sistema de salud más cerca de donde vive la gente», dijo Rinaudo. «Puede hacerlo … a través de servicios de entrega instantánea».

Expandiéndose a los EE. UU.

Lanzada en 2016, Zipline tiene un valor de 1.250 millones de dólares y tiene cerca de 300 empleados, según la compañía, con Goldman Sachs entre sus inversores.

Rinaudo dice que los líderes mundiales de salud pública han visitado los centros de distribución africanos de Zipline para ver cómo podría funcionar la tecnología en America. Zipline ya estaba planeando lanzarse en los Estados Unidos a finales de este año y ahora espera brindar asistencia para el coronavirus allí también.

El acceso a medicamentos especializados para pacientes sin coronavirus puede ser un problema en comunidades rurales de Estados Unidos. Zipline espera que al distribuir productos que de otro modo solo estarían disponibles en los hospitales, pueda proteger a los pacientes y liberar camas, tal como lo está haciendo en África.

También podría distribuir kits de prueba, EPP y vacunas, una vez que estén disponibles.

Rinaudo explica que Zipline ha estado trabajando con la Administración Federal de Aviación durante más de un año para obtener la certificación de sus aviones para volar en el espacio aéreo comercial de EE. UU.

La compañía ya tiene dos centros de distribución en California que utiliza como instalaciones de prueba, y pueden comenzar las entregas inmediatamente una vez que sus aviones estén certificados.

«La buena noticia es que hay tecnología como esta disponible», dijo Rinaudo. «Estados Unidos se está quedando atrás y COVID-19 será una buena oportunidad para dar un paso hacia el futuro y comenzar a construir infraestructura para el siglo XXI».

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