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Las reglas del espacio no se han actualizado en 50 años, y la ONU dice que es hora

La Primera Comisión de la ONU se ocupa del desarme, los desafíos globales y las amenazas a la paz que afectan a la comunidad internacional. El 1 de noviembre aprobó una resolución que crea un grupo de trabajo de composición abierta.

Los objetivos del grupo son evaluar las amenazas actuales y futuras a las operaciones espaciales, determinar cuándo el comportamiento puede considerarse irresponsable, «hacer recomendaciones sobre posibles normas, reglas y principios de comportamiento responsable» y «contribuir a la negociación de instrumentos jurídicamente vinculantes» – incluido un tratado para prevenir «una carrera de armamentos en el espacio».
Somos dos expertos en política espacial con especialidades en derecho espacial y el negocio del espacio comercial. También somos presidente y vicepresidente de la National Space Society, un grupo de defensa del espacio sin fines de lucro. Es reconfortante ver a la ONU reconocer la dura realidad de que la paz en el espacio sigue siendo incómodamente tenue. Esta resolución oportuna ha sido aprobada a medida que las actividades en el espacio se vuelven cada vez más importantes y, como lo demuestra la prueba rusa, las tensiones continúan aumentando.

El Tratado del Espacio Ultraterrestre de 1967

El espacio exterior está lejos de ser un vacío sin ley.

Las actividades en el espacio se rigen por el Tratado del Espacio Ultraterrestre de 1967, que actualmente está ratificado por 111 naciones. El tratado se negoció a la sombra de la Guerra Fría cuando solo dos naciones, la Unión Soviética y los EE. UU., Tenían capacidades espaciales.

Si bien el Tratado del Espacio Ultraterrestre ofrece principios generales para guiar las actividades de las naciones, no ofrece «reglas de procedimiento» detalladas. Básicamente, el tratado garantiza la libertad de exploración y uso del espacio a toda la humanidad. Solo hay dos salvedades a esto, y se presentan de inmediato múltiples lagunas.

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La primera advertencia establece que la luna y otros cuerpos celestes deben usarse exclusivamente con fines pacíficos. Omite el resto del espacio en esta prohibición general. La única orientación que se ofrece al respecto se encuentra en el preámbulo del tratado, que reconoce un «interés común» en el «progreso de la exploración y uso del espacio con fines pacíficos». La segunda salvedad dice que quienes realicen actividades en el espacio deben hacerlo «teniendo debidamente en cuenta los intereses correspondientes de todos los demás Estados Partes en el Tratado».

Un problema importante surge del hecho de que el tratado no ofrece definiciones claras ni para «fines pacíficos» ni para «la debida consideración».

Si bien el Tratado sobre el espacio ultraterrestre prohíbe específicamente la colocación de armas nucleares o de destrucción masiva en cualquier lugar del espacio, no prohíbe el uso de armas convencionales en el espacio o el uso de armas terrestres contra activos en el espacio. Finalmente, tampoco está claro si algunas armas, como el nuevo misil hipersónico de órbita parcial con capacidad nuclear de China, deberían caer bajo la prohibición del tratado.

Las vagas limitaciones militares incorporadas en el tratado dejan un margen más que suficiente para que la interpretación dé lugar a un conflicto.

El espacio está militarizado, el conflicto es posible

El espacio se ha utilizado con fines militares desde el lanzamiento del primer cohete V2 de Alemania en 1942.
Muchos de los primeros satélites, la tecnología GPS, una estación espacial soviética e incluso el transbordador espacial de la NASA se desarrollaron explícitamente o se han utilizado con fines militares.
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Con el aumento de la comercialización, las líneas divisorias entre los usos militares y civiles del espacio son menos borrosas. La mayoría de las personas pueden identificar los beneficios terrestres de los satélites, como los pronósticos meteorológicos, el monitoreo del clima y la conectividad a Internet, pero desconocen que también aumentan los rendimientos agrícolas y monitorean las violaciones de derechos humanos.

La prisa por desarrollar una nueva economía espacial basada en actividades en y alrededor de la Tierra y la Luna sugiere que la dependencia económica de la humanidad del espacio solo aumentará.

Sin embargo, los satélites que brindan beneficios terrestres también podrían o ya cumplen funciones militares. Nos vemos obligados a concluir que las líneas divisorias entre usos militares y civiles siguen siendo lo suficientemente indistintas como para hacer que un conflicto potencial sea más probable que no. Las crecientes operaciones comerciales también brindarán oportunidades para que las disputas sobre las zonas operativas provoquen respuestas militares gubernamentales.

Pruebas militares

Si bien aún no ha habido ningún conflicto militar directo en el espacio, ha habido una escalada de esfuerzos por parte de las naciones para demostrar su destreza militar en el espacio y sus alrededores. La prueba de Rusia es solo el ejemplo más reciente. En 2007, China probó un arma antisatélite y creó una enorme nube de escombros que sigue causando problemas. La Estación Espacial Internacional tuvo que esquivar una pieza de esa prueba china tan recientemente como el 10 de noviembre de 2021.
Manifestaciones similares de Estados Unidos e India fueron mucho menos destructivas en términos de crear escombros, pero la comunidad internacional ya no las acogió con agrado.
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La nueva resolución de la ONU es importante porque pone en marcha el desarrollo de nuevas normas, reglas y principios de comportamiento responsable. Si se ejecuta correctamente, esto podría contribuir en gran medida a proporcionar las barandillas necesarias para evitar conflictos en el espacio.

De las pautas a la aplicación

El Comité de la ONU sobre la Utilización del Espacio Ultraterrestre con Fines Pacíficos se ha ocupado de las actividades espaciales desde 1959.
Sin embargo, el cometido del comité de 95 miembros es promover la cooperación internacional y estudiar los problemas legales que surgen de la exploración del espacio ultraterrestre. Carece de capacidad para hacer cumplir los principios y directrices establecidos en el Tratado del Espacio Ultraterrestre de 1967 o incluso para obligar a los actores a negociar.

La resolución de la ONU de noviembre de 2021 requiere que el grupo de trabajo recién creado se reúna dos veces al año en 2022 y 2023. Si bien este ritmo de actividad es glacial en comparación con la velocidad del desarrollo espacial comercial, es un paso importante en la política espacial global.

Michelle LD Hanlon es profesora de derecho aéreo y espacial en la Universidad de Mississippi en Oxford. Hanlon se desempeña como presidente de la Sociedad Espacial Nacional, codirector del Centro de Derecho Aéreo y Espacial de la Facultad de Derecho de la Universidad de Mississippi, presidente y cofundador de For All Moonkind y socio de ABH Space Law. Greg Autry es profesor clínico de liderazgo, políticas y negocios espaciales en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. Autry recibe fondos de la Oficina de Comercio Espacial de la Administración Federal de Aviación. Universidad de Oxford. Autry se desempeña como vicepresidente de la Sociedad Espacial Nacional y se desempeñó en la NASA.

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