Ciencia y Tecnología

La última criatura que esperarías dejó senderos misteriosos en el fondo del océano

Las esponjas de aguas profundas no son conocidas por su movilidad. Después de todo, carecen de músculos, sistemas nerviosos y órganos. Y olvídate de las aletas o los pies para viajar por el fondo marino del Ártico.

Pero una nueva investigación sugiere que estas formas de vida antiguas pueden moverse y de hecho lo hacen, y mucho más de lo que creían los biólogos marinos. Al estudiar cientos de fotos y videos de esponjas árticas, los científicos del Instituto Max Planck de Microbiología Marina de Alemania descubrieron una vasta red de senderos de varios pies de largo en la estela itinerante de las criaturas.

«Las esponjas son una de las formas más primitivas de vida animal», dijo la Dra. Teresa Morganti, quien dirigió el estudio publicado el lunes en la revista Current Biology. “Al principio éramos muy escépticos. Pensamos: ‘Eso no es posible. Las esponjas no se pueden mover ‘”.

Para el estudio, la Dra. Morganti y sus colegas examinaron imágenes submarinas de Langseth Ridge, una cadena montañosa marina no muy lejos del Polo Norte que se encuentra a casi una milla debajo de la superficie del agua permanentemente cubierta de hielo. A pesar de su escepticismo inicial, encontraron evidencia de que las esponjas silvestres no solo se movían por su frígido hábitat, sino que también cambiaban de dirección e incluso avanzaban cuesta arriba.

“Son más activos de lo que pensamos”, dijo Rachel Downey, experta en esponjas de aguas profundas de la Universidad Nacional de Australia que no participó en el nuevo estudio. «Nunca antes habíamos tenido evidencia de esto».

En un puñado de experimentos, los investigadores han demostrado que al menos algunas especies de esponjas son capaces de arrastrarse lentamente al contraerse y expandirse durante días y semanas. “Una cosa es saber que una esponja es capaz de hacer esto en un laboratorio. Es otra cosa ver cómo se desarrolla en la naturaleza ”, dijo Stephanie Archer, ecóloga marina del Consorcio Marino de Universidades de Luisiana que no participó en el documento.

Para vislumbrar el hábitat extremo de las esponjas de aguas profundas, el equipo del Dr. Morganti recurrió a videos e imágenes capturadas en 2016 por Polarstern, un buque de investigación y rompehielos.

Las imágenes de Polarstern mostraban una comunidad de más de 10,000 esponjas (que variaban en diámetro desde el tamaño de una moneda de diez centavos hasta el de un hula hoop) tan densa que casi cubría los picos superiores de Langseth Ridge.

Entre los animales hay senderos entrelazados de espículas, estructuras parecidas a esqueletos desprendidas por las esponjas. Los investigadores encontraron rastros de espículas visibles en el 70 por ciento de los cientos de imágenes de esponjas vivas examinadas para el estudio.

Cómo y por qué las esponjas marinas se mueven alrededor de los mares polares profundos siguen siendo preguntas abiertas, dijo el Dr. Morganti. Lo más probable es que se muevan hacia la comida o se alejen de sus padres biológicos, dijo.

Los biólogos marinos tampoco están seguros de la edad de los senderos de Langseth Ridge, dado que el hábitat no se ve afectado en gran medida por las corrientes de agua. Las esponjas de aguas profundas pueden vivir durante décadas, siglos o incluso milenios, y estudios previos de laboratorio han registrado el movimiento de las esponjas a un ritmo fascinante de cuatro milímetros por día o unos pocos milímetros por mes (según la estimación que consulte).

«Un caracol sería mucho más rápido», dijo Downey. “Probablemente esté sucediendo que miles de esponjas se estén moviendo en este momento por todo el mundo. Simplemente no lo estamos viendo «. Cuando se trata de la red de senderos de espículas de Langseth Ridge, dijo: «Esos senderos podrían ser de parada-inicio, parada-inicio durante décadas o incluso cientos de años».

La investigación en curso del Dr. Morganti tiene como objetivo explicar cómo, exactamente, las esponjas marinas logran sobrevivir, y mucho menos migrar, en las frías, oscuras y escasas cumbres de nutrientes de las áridas montañas submarinas cerca del Polo Norte. «¿Cómo pueden sobrevivir estas enormes esponjas en un entorno tan extremo?» ella dijo.

Los senderos de las espículas proporcionan una prueba tentadora de que (a pesar de su simplicidad anatómica) las esponjas pueden ser capaces de percibir los estímulos ambientales y avanzar poco a poco hacia la comida.

Y dado que las especies de esponjas en Langseth Ridge también se encuentran en aguas frente a las costas de Noruega, Rusia, Canadá, Groenlandia e Islandia, su movilidad recién descubierta también podría estar más extendida.

«Esto me recordó por qué me enamoré de las esponjas», dijo el Dr. Archer sobre los nuevos hallazgos. “Cada vez que pensamos que los hemos resuelto, nos sorprenden”.

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