La nave espacial DART que desvía asteroides de la NASA se acerca al impacto planeado con su objetivo

26 sep (Reuters) – Diez meses después del lanzamiento, la nave espacial DART desviadora de asteroides de la NASA estuvo cerca de un impacto planificado con su objetivo el lunes en una prueba del primer sistema de defensa planetaria del mundo, diseñado para evitar una colisión con la Tierra.

El vehículo de «impacto» en forma de cubo, aproximadamente del tamaño de una máquina expendedora con dos paneles solares rectangulares, estaba en camino de volar hacia el asteroide Dimorphos, casi del tamaño de un estadio de fútbol, ​​y autodestruirse alrededor de las 7 p.m. EDT (2300 GMT) a unos 6,8 millones de millas (11 millones de km) de la Tierra.

El final de la misión pondrá a prueba la capacidad de una nave espacial para alterar la trayectoria de un asteroide con pura fuerza cinética, chocando contra el objeto a alta velocidad para desviarlo lo suficiente como para mantener nuestro planeta fuera de peligro.

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Marca el primer intento del mundo de cambiar el movimiento de un asteroide, o cualquier cuerpo celeste.

DART, lanzado por un cohete SpaceX en noviembre de 2021, ha realizado la mayor parte de su viaje bajo la dirección de los directores de vuelo de la NASA, y el control se entregará a un sistema de navegación autónomo a bordo en las últimas horas del viaje.

El impacto planificado del lunes por la noche se monitoreará en tiempo real desde el centro de operaciones de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

El objetivo celestial de DART es un asteroide «moonlet» de aproximadamente 560 pies (170 metros) de diámetro que orbita un asteroide padre cinco veces más grande llamado Didymos como parte de un par binario con el mismo nombre, la palabra griega para gemelo.

Ninguno de los objetos presenta una amenaza real para la Tierra, y los científicos de la NASA dijeron que su prueba DART no puede crear un nuevo peligro existencial por error.

Dimorphos y Didymos son diminutos en comparación con el cataclísmico asteroide Chicxulub que golpeó la Tierra hace unos 66 millones de años, aniquilando alrededor de las tres cuartas partes de las especies de plantas y animales del mundo, incluidos los dinosaurios.

Los asteroides más pequeños son mucho más comunes y plantean una mayor preocupación teórica a corto plazo, lo que hace que el par de Didymos sean sujetos de prueba adecuados para su tamaño, según científicos de la NASA y expertos en defensa planetaria.

Además, su relativa proximidad a la Tierra y su configuración de doble asteroide los hacen ideales para la primera misión de prueba de concepto de DART, abreviatura de Double Asteroid Redirection Test.

MISIÓN DE SUICIDIO ROBÓTICO

La misión representa un caso raro en el que una nave espacial de la NASA debe finalmente estrellarse para tener éxito.

El plan es que DART vuele directamente a Dimorphos a 15.000 millas por hora (24.000 kph), golpeándolo lo suficientemente fuerte como para cambiar su trayectoria orbital más cerca de su asteroide compañero más grande.

Las cámaras en el impactador y en una mini nave espacial del tamaño de un maletín lanzadas por DART con días de anticipación están diseñadas para registrar la colisión y enviar imágenes a la Tierra.

Se espera que la propia cámara de DART devuelva imágenes a una velocidad de una imagen por segundo durante su aproximación final, y esas imágenes se transmitirán en vivo en NASA TV a partir de una hora antes del impacto, según APL.

El equipo de DART dijo que espera acortar la trayectoria orbital de Dimorphos en 10 minutos, pero consideraría al menos 73 segundos como un éxito, demostrando que el ejercicio es una técnica viable para desviar un asteroide en curso de colisión con la Tierra, si alguna vez se descubre uno. Un pequeño empujón a un asteroide a millones de kilómetros de distancia podría ser suficiente para desviarlo con seguridad del planeta.

El resultado de la prueba no se conocerá hasta una nueva ronda de observaciones con telescopios terrestres de los dos asteroides en octubre. Los cálculos anteriores de la ubicación inicial y el período orbital de Dimorphos se confirmaron durante un período de observación de seis días en julio.

DART es la última de varias misiones de la NASA en los últimos años para explorar e interactuar con asteroides, restos rocosos primordiales de la formación del sistema solar hace más de 4500 millones de años.

El año pasado, la NASA lanzó una sonda en un viaje a los cúmulos de asteroides troyanos que orbitan cerca de Júpiter, mientras que la nave espacial portátil OSIRIS-REx regresa a la Tierra con una muestra recolectada en octubre de 2020 del asteroide Bennu.

La luna Dimorphos es uno de los objetos astronómicos más pequeños que recibe un nombre permanente y es uno de los 27.500 asteroides cercanos a la Tierra conocidos de todos los tamaños rastreados por la NASA. Aunque no se sabe que ninguno represente un peligro previsible para la humanidad, la NASA estima que muchos más asteroides permanecen sin ser detectados en las cercanías de la Tierra.

La NASA ha estimado el costo total del proyecto DART en $330 millones, muy por debajo de muchas de las misiones científicas más ambiciosas de la agencia espacial.

Regístrese ahora para obtener acceso ilimitado GRATIS a Reuters.comRegisterReportaje de Steve Gorman en Los Ángeles; Editado por Will Dunham

Fuente Reuters.

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