Ciencia y Tecnología

La NASA otorga a SpaceX $ 2.9 mil millones para construir un módulo de aterrizaje lunar

La compañía espacial privada de Elon Musk está desarrollando un cohete gigante llamado Starship para llevar algún día a la gente a Marte.

Pero primero, dejará a los astronautas de la NASA en la luna.

La NASA anunció el viernes que había otorgado un contrato a SpaceX por $ 2.9 mil millones para usar Starship para llevar astronautas desde la órbita lunar hasta la superficie de la luna.

El contrato amplía la tendencia de la NASA de depender de empresas privadas para transportar personas, carga y exploradores robóticos al espacio. Pero también representa una especie de triunfo para Musk en la batalla de los multimillonarios espaciales. Uno de los competidores del contrato lunar de la NASA fue Blue Origin, creado por Jeffrey P. Bezos de Amazon.

SpaceX ahora eclipsa a Blue Origin y otros constructores de cohetes, enfatizando cómo se ha convertido en el socio de más alto perfil de la NASA en su programa de vuelos espaciales tripulados.

Cuando la NASA logre el objetivo de llevar a los próximos astronautas a la luna, ahora prometidos por la administración de Biden como la primera mujer y la primera persona de color en la luna, es probable que viajen en un vehículo SpaceX.

El año pasado, la NASA otorgó contratos a tres compañías para el trabajo de diseño inicial en módulos de aterrizaje que podrían llevar humanos a la superficie lunar. Además de SpaceX, la NASA seleccionó propuestas de Dynetics, un contratista de defensa en Huntsville, Alabama, y ​​Blue Origin del Sr.Bezos, que se había unido a lo que llamó el Equipo Nacional con varias compañías aeroespaciales tradicionales: Lockheed Martin, Northrop Grumman y Pañero.

El premio es solo para el primer aterrizaje con tripulación, y SpaceX primero debe realizar un aterrizaje sin tripulación. Los funcionarios de la NASA dijeron que Blue Origin, Dynetics y otras compañías podrían presentar ofertas para futuras misiones de alunizaje.

El presidente Biden está apoyando los planes iniciados bajo el presidente Donald J. Trump para enviar astronautas de regreso a la luna. Pero aunque Trump prometió un retorno para 2024, el cronograma no se consideró realista después de que el Congreso no proporcionó el financiamiento solicitado, y la NASA ahora está reevaluando el cronograma.

Se espera que el programa lunar de la NASA, conocido como Artemis, lance su primer viaje sin tripulación a finales de este año o principios del próximo, utilizando un poderoso cohete llamado Space Launch System para propulsar la cápsula Orion, donde los futuros astronautas estarán sentados, en un viaje a la luna y regreso. La etapa de refuerzo del cohete pasó una importante prueba en tierra el mes pasado.

Para la nave espacial que llevaría astronautas a la Luna, se esperaba que la NASA eligiera dos de las tres compañías para avanzar y construir sus módulos de aterrizaje, reflejando el enfoque que la agencia espacial ha utilizado para contratar compañías para llevar carga y ahora astronautas a la Internacional. Estación Espacial. Dos opciones brindan competencia que ayuda a mantener bajos los costos y proporciona respaldo en caso de que uno de los sistemas encuentre un revés.

Al elegir solo SpaceX, los funcionarios de la NASA parecen estar diciendo que creen que la compañía del Sr. Musk puede cumplir con un diseño de nave espacial ambicioso, uno que es mucho más grande y más capaz de lo que la NASA realmente necesita. De hecho, una vez que Starship comience a operar, se plantearían preguntas sobre por qué la NASA necesita el cohete Space Launch System.

Se espera que cada lanzamiento del Space Launch System cueste más de mil millones de dólares. Debido a que Starship está diseñado para ser completamente reutilizable, sus costos serán mucho más baratos.

Los planes de Artemis actualmente requieren que los astronautas se lancen en órbita sobre un cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial. La etapa superior del cohete es luego propulsar la cápsula de Orión, donde estarán sentados los astronautas, hacia la luna.

A diferencia de las misiones lunares Apolo de la NASA en las décadas de 1960 y 1970, la nave espacial de aterrizaje se enviará por separado a la órbita lunar. Orion se acoplará al módulo de aterrizaje, que luego se dirigirá a la superficie.

Pero Starship empequeñecerá a Orion en tamaño, haciendo que la arquitectura sea similar a navegar en un yate a través del Océano Atlántico y luego cambiar a un crucero para el corto viaje al puerto.

Starship, en principio, puede llevar a los astronautas desde la Tierra hasta la Luna sin ninguna de las elaboradas coreografías del acoplamiento.

Un multimillonario japonés, Yusaku Maezawa, compró un vuelo alrededor de la luna en Starship. Ese viaje, que podría ocurrir tan pronto como 2023, solo pasaría por la luna y no por tierra.

SpaceX ha estado lanzando una serie de pruebas a gran altitud de prototipos de Starship en su sitio en el extremo sur de Texas, no muy lejos de Brownsville, para perfeccionar cómo regresaría la nave espacial a la Tierra. SpaceX ha hecho un gran progreso con la maniobra de balanceo del vientre para frenar su caída, pero hasta ahora todas las pruebas han terminado explosivamente.

Musk prometió recientemente que la nave espacial estaría lista para llevar personas al espacio en 2023, aunque tiene un historial de promesas excesivas y de entrega insuficiente en los programas de desarrollo de cohetes.

Sin embargo, el cohete Falcon 9 de SpaceX se ha convertido en el caballo de batalla de los vuelos espaciales estadounidenses e internacionales con su etapa de refuerzo reutilizable. La compañía ha transportado dos veces astronautas a la Estación Espacial Internacional para la NASA, y está programado que lleve una tercera tripulación allí el jueves.

Numerosos operadores de satélites privados han confiado en la empresa para llevar sus cargas útiles a la órbita. Y otra compañía, Astrobotic, anunció esta semana que había elegido un cohete SpaceX más grande, Falcon Heavy, para llevar un rover de la NASA llamado VIPER al polo sur de la luna para buscar hielo en los próximos años.

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