La isla hundida perdida hace mucho tiempo frente a la costa de Brasil está cargada de minerales preciosos

La isla hundida perdida hace mucho tiempo frente a la costa de Brasil está cargada de minerales preciosos

Una enorme isla antigua que ahora se encuentra en el fondo del Océano Atlántico puede contener vastas reservas de elementos de tierras raras y otros minerales valiosos. Conocida como Rio Grande Rise (RGR), la meseta continental sumergida se formó como una cresta volcánica hace unos 40 millones de años y alguna vez fue una gran masa de tierra tropical cubierta de vegetación.

Ubicado a unos 1.200 kilómetros (745 millas) de la costa de Brasil, el RGR cubre alrededor de 150.000 kilómetros cuadrados (58.000 millas cuadradas) de fondo marino a profundidades que oscilan entre 700 y 2.000 metros (2.300 a 6.560 pies). La idea de que la cresta pudo haber sido una isla surgió por primera vez en 2018 y ahora se ha confirmado gracias a un nuevo análisis de suelos dragados del RGR occidental.

Al evaluar las propiedades mineralógicas, geoquímicas y magnéticas del sedimento, los autores del estudio revelan que la muestra está compuesta principalmente de arcilla roja que coincide con la característica “tierra roja” (terra roxa) que se encuentra en muchas partes del estado de São Paulo. Dentro del suelo, los investigadores detectaron numerosos minerales típicos de las alteraciones de las rocas volcánicas, incluidas magnetita oxidada, hematita, goethita y caolinita.

En conjunto, estos hallazgos indican que la arcilla se formó como resultado de una intensa erosión química de rocas volcánicas en un clima cálido y húmedo con volcanes activos. Con base en este análisis, los investigadores concluyen que la RGR estuvo expuesta a los elementos durante el Eoceno, que duró hasta hace unos 35 millones de años y se caracterizó por condiciones tropicales.

"Nuestra investigación y análisis nos permitieron determinar que efectivamente se trataba de una isla", explicó en un comunicado el autor del estudio, Luigi Jovane. “Geológicamente hablando, descubrimos que la arcilla se formó después de la última actividad volcánica ocurrida hace 45 millones de años. Por tanto, la formación data de hace entre 30 y 40 millones de años. Y debe haberse formado como resultado de estas condiciones tropicales”, añade.

Investigaciones anteriores también han revelado que la isla sumergida es rica en minerales valiosos como cobalto, litio y níquel, así como en elementos de tierras raras muy apreciados como el telurio. Dado que estos materiales son componentes clave de las nuevas tecnologías que lideran la transición hacia los combustibles fósiles, es comprensible que exista un gran interés en extraer las riquezas naturales de la RGR.

Situada en aguas internacionales, la cresta está actualmente gobernada por la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos, aunque el gobierno brasileño ha solicitado la ampliación legal de su propia plataforma continental para incluir la RGR. En realidad, una solicitud de este tipo tiene pocas posibilidades de ser aprobada, ya que la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar (UNCLOS) estipula que una nación no puede poseer más de 200 millas náuticas de territorio marino más allá de su costa.

"Para saber si se pueden extraer recursos de forma viable del fondo marino, debemos analizar la sostenibilidad y los impactos de esta extracción", afirma Jovane. "Cuando se interfiere en un área, hay que saber cómo afectará a los animales, los hongos y los corales, y comprender el impacto que tendrá en los procesos acumulativos involucrados", afirma.

El estudio se publica en la revista Scientific Reports.

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