Ciencia y Tecnología

Este evento solar detendrá la comunicación con las misiones a Marte durante 2 semanas

La conjunción solar de Marte tiene lugar entre el 2 y el 16 de octubre, y este lapso de registros entre la Tierra y Marte ocurre durante un par de semanas cada dos años, cuando ambos planetas están en lados opuestos del sol.

Los equipos de la NASA que gestionan las misiones a Marte dejarán de enviar comandos a los orbitadores y rovers en la superficie marciana hasta mediados de octubre, pero eso no significa que toda la exploración en el planeta rojo se detendrá.

«Aunque nuestras misiones a Marte no estarán tan activas en las próximas semanas, aún nos informarán sobre su estado de salud», dijo Roy Gladden, gerente de Mars Relay Network en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, en una declaración. «A cada misión se le ha asignado cierta tarea que hacer hasta que vuelvan a saber de nosotros».

El sol es como un obstáculo gigante para las comunicaciones, arrojando gas caliente y energizado desde su atmósfera exterior a través del espacio. Cuando Marte y la Tierra están en lados opuestos del sol, este gas solar puede interferir con las señales de radio que usa la NASA para comunicarse con sus exploradores robóticos marcianos.

Si los ingenieros intentan enviar comandos a cualquiera de las naves espaciales marcianas durante este tiempo, los mensajes pueden confundirse, y esa apuesta no vale el riesgo de que los rovers u orbitadores reciban comunicaciones corruptas que podrían ponerlos en peligro.

En cambio, los robots obtienen listas de comandos simples antes del evento solar que los mantendrá muy ocupados. De esta manera, pueden navegar en piloto automático sin necesidad de esperar más instrucciones durante el apagón de comunicaciones. Pero no espere que los rovers vayan de paseo o que el helicóptero Ingenuity surque los cielos marcianos.

Los dos rovers, Perseverance y Curiosity, han encontrado algunos lugares cómodos para estacionar. El helicóptero Ingenuity se encuentra a 175 metros (575 pies) de distancia de Perseverance y enviará actualizaciones sobre cómo le está yendo al rover cada semana. Los dos pueden hacerse compañía en Marte ya que no hablarán con sus equipos en la Tierra.

Perseverance utilizará su instrumento MEDA, o Mars Environmental Dynamics Analyzer, para controlar el clima marciano, ejecutar su instrumento de radar RIMFAX, escuchar sonidos con sus micrófonos y usar sus cámaras para buscar remolinos de polvo. Sin embargo, el rover ni siquiera moverá su mástil, que es como girar la cabeza, para hacer cualquiera de estas cosas. Curiosity tiene un conjunto similar de asignaciones de tareas, utilizando instrumentos ligeramente diferentes.

El módulo de aterrizaje InSight, que ya está estacionario por naturaleza, usará su sismómetro para detectar marsquakes. Los tres orbitadores de la NASA en Marte, incluidos Odyssey, MAVEN y Mars Reconnaissance Orbiter, continuarán recopilando observaciones del planeta desde arriba mientras recopilan datos de las misiones de superficie que luego pueden enviarse a la Tierra.

La agencia espera que una pequeña cantidad de datos regrese a la Tierra durante la conjunción solar, pero la distribución de la mayoría de los datos se guardará hasta que termine el evento. Entonces, si disfruta viendo el flujo constante de imágenes sin procesar que llegan de los rovers o InSight cada semana, deberá esperar hasta que el sol no se interponga entre la Tierra y Marte.

Los equipos analizarán la información enviada por la nave espacial marciana a la Tierra utilizando la red de antenas de radio Deep Space Network de la NASA antes de que las misiones reanuden sus operaciones normales después del evento. Esto asegura que si algún dato se corrompió, se puede volver a enviar.

«Ya le enviamos a Perseverance un conjunto de comandos para que pueda realizar actividades científicas sin tener ‘tierra en el circuito’, lo que significa que no representan un riesgo para la seguridad del rover, y el equipo no necesitará verificar que se completaron con éxito. cada día», escribió Melissa Rice, profesora asociada de ciencia planetaria en la Universidad de Western Washington y planificadora a largo plazo del equipo científico del rover, en una actualización.

«La conjunción solar también es una oportunidad para que nosotros (de) dar un paso atrás y reflexionar. En nuestras operaciones diarias, es fácil permanecer en la maleza de los tecnicismos de la misión, y perder de vista la profundidad de operar un robot en un mundo extraño».

Perseverance se encuentra actualmente en la región de South Séitah del cráter Jezero, donde probablemente hará su próximo intento de recolección de muestras después de la conjunción.

La conjunción le dará al helicóptero Ingenuity un descanso muy necesario. Lo que comenzó como una demostración de tecnología se convirtió en un caballo de batalla aéreo, completando 13 vuelos desde abril, cuando solo estaba diseñado para volar cinco veces.

El equipo de Ingenuity está tratando de preparar el helicóptero para volar con una velocidad de rotor más alta a medida que cambian las estaciones en Marte, lo que provoca una disminución de la densidad atmosférica. El pequeño helicóptero realizó con éxito una prueba de giro a alta velocidad el 15 de septiembre, pero el helicóptero abortó su intento de vuelo de prueba el 18 de septiembre.

El equipo todavía está tratando de averiguar por qué ocurrió esto, pero podría deberse al desgaste del horario de vuelo activo de Ingenuity desde abril.
«Tenemos una serie de herramientas disponibles para solucionar la anomalía y somos optimistas de que la superaremos y volveremos a volar pronto», escribió Jaakko Karras, subdirector de operaciones de Ingenuity Mars Helicopter en JPL, en una actualización.

El equipo verificará Ingenuity después de la conjunción para comenzar a planificar su vuelo número 14 y ver cómo el helicóptero manejó dos semanas de inactividad.

Mientras tanto, les deseamos a los equipos de la misión en la Tierra algo de descanso y diversión, unas vacaciones en Marte sin supervisión pero responsables para los robots.

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