Ciencia y Tecnología

Esta ‘súper planta’ común podría inspirar cultivos resistentes a la sequía

Dicen que las malas hierbas son simplemente flores subestimadas, y un nuevo estudio respalda ese pensamiento, lo que sugiere que algunas supuestas «malas hierbas» merecen mucha más atención. Publicado en Science Advances, este artículo afirma que Portulaca oleracea, una planta común también llamada verdolaga, podría influir en la creación de cultivos resistentes a la sequía, completamente insensibles al cambio climático.

un súper sobreviviente

Actualmente, el planeta sufre sequías como nunca antes. Según un informe reciente de las Naciones Unidas, el número y la duración de estos desastres ha aumentado casi un 30 por ciento desde el año 2000. Esto deja al mundo «en una encrucijada» frente a la sequía. Estos incidentes tienen un costo humano mayor que cualquier otro desastre natural durante el mismo período de tiempo. Y el informe subraya la necesidad de desarrollar nuevas estrategias de adaptación a las sequías «con urgencia, utilizando todas las herramientas que podamos».

El nuevo estudio sobre la verdolaga sugiere que la planta común, probablemente nativa del norte de África, Medio Oriente o el subcontinente indio, podría ser una de las mejores herramientas en la caja de herramientas de resistencia a la sequía. El documento revela que la planta implementa dos vías metabólicas separadas al mismo tiempo. Y la verdolaga ha desarrollado una nueva forma de fotosíntesis que permite que la planta sobreviva y prospere frente a condiciones cálidas y áridas.

«Esta es una combinación muy rara de rasgos y ha creado una especie de ‘súper planta’, que podría ser potencialmente útil en proyectos como la ingeniería de cultivos», dice la autora principal del estudio, Erika Edwards, profesora de ecología y biología evolutiva en Yale. Universidad, en comunicado de prensa.

Cómo manejar el calor (y la aridez)

¿Cómo resiste exactamente la verdolaga la sequía? Según los autores del estudio, todo tipo de plantas han desarrollado sus propias formas particulares de fotosíntesis, el proceso que les permite absorber la luz solar y formular su propio alimento a partir de dióxido de carbono y agua. De hecho, el maíz y la caña de azúcar sobreviven a altas temperaturas usando una variedad de fotosíntesis llamada C4, mientras que los cactus y los agaves se mantienen vivos en climas secos usando una forma diferente de fotosíntesis llamada CAM. Ambos procesos, dicen los autores, sirven como «complementos» a la ruta típica de la fotosíntesis.

Estudios anteriores han propuesto que la verdolaga utiliza la fotosíntesis C4 y CAM y es altamente tolerante a las condiciones cálidas y secas. Y, sin embargo, mientras que los estudios anteriores suponían que la verdolaga usaba estas dos formas de fotosíntesis de forma independiente dentro de cada una de sus hojas, el nuevo artículo desafía esto.

Al analizar de cerca las hojas de verdolaga, el estudio revela que las vías C4 y CAM están completamente combinadas dentro de la planta de verdolaga, operando juntas en las mismas células para proporcionar un alto grado de protección contra la sequía. Confirmando sus hallazgos con modelos de flujo metabólico, los autores estudiaron el desarrollo de esta vía combinada de C4 y CAM por primera vez.

Según los autores del estudio, comprender el enfoque de la fotosíntesis de la verdolaga podría inspirar innovaciones en la modificación del maíz y otros cultivos para tolerar la sequía. «Todavía queda mucho trabajo por hacer antes de que eso pueda convertirse en una realidad», dice Edwards en un comunicado de prensa. «Pero lo que hemos demostrado es que las dos vías pueden integrarse de manera eficiente y compartir productos. C4 y CAM son más compatibles de lo que pensábamos, lo que nos lleva a sospechar que hay muchas más especies de C4+CAM esperando para ser descubierto.»

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