Ciencia y Tecnología

Esta muestra de asteroide podría revelar la historia del origen de nuestro sistema solar

Este fue el primer material devuelto a la Tierra desde un asteroide rico en carbono. Estos asteroides pueden revelar cómo se formó nuestro rincón cósmico del universo.

Los minerales orgánicos e hidratados encerrados dentro de estos asteroides también podrían arrojar luz sobre el origen de los componentes básicos de la vida.

Ryugu es un asteroide oscuro con forma de diamante que mide alrededor de 3000 pies (1 kilómetro) de ancho. Hayabusa2 recogió una muestra de la superficie del asteroide el 22 de febrero de 2019, luego disparó una «bala» de cobre en el asteroide para crear un cráter de impacto de 33 pies de ancho.

Se recogió una muestra de este cráter el 11 de julio de 2019. Luego, Hayabusa2 voló por la Tierra y dejó la muestra en Australia en diciembre pasado.

El asteroide de tipo C, o carbonoso, es mucho más oscuro de lo que los científicos pensaban originalmente, y solo refleja alrededor del 2% de la luz que lo golpea, según un estudio publicado el lunes en la revista Nature Astronomy.

Después de abrir la muestra, los científicos se sorprendieron al descubrir que la nave espacial recolectó 5,4 gramos del asteroide, mucho más que el gramo que esperaban, dijo Toru Yada, autor principal del estudio e investigador principal asociado del Instituto de Exploración Aeroespacial de Japón. Ciencia espacial y astronáutica.

En el segundo estudio, también publicado el lunes en Nature Astronomy, los investigadores determinaron que Ryugu está hecho de arcilla y otros minerales hidratados, con varios carbonatos y compuestos orgánicos dentro de la muestra.

Estos resultados son los primeros que se publican sobre la muestra de Ryugu.

Ryugu parece similar a las raras condritas carbonáceas, meteoritos primitivos que son ricos en materia orgánica. Hay aproximadamente 65.000 meteoritos conocidos en la Tierra, según el Museo de Historia Natural de Londres. Solo se han visto caídas 1.206, y de estos, solo 51 son condritas carbonáceas.

Pero Ryugu es más oscuro, más poroso y más frágil de lo esperado en comparación con las condritas carbonáceas. La densidad de las muestras también es mucho menor que la de cualquier otro meteorito estudiado. La baja densidad de Ryugu se alinea con la idea de que el asteroide es una pequeña pila de escombros de fragmentos unidos por la gravedad.

Estas muestras ayudaron a los investigadores a confirmar las detecciones realizadas mientras Hayabusa2 estaba cerca de Ryugu.

«Algunas de estas propiedades materiales están cerca de las de las condritas carbonáceas que tenemos en nuestras colecciones, mientras que otras eran claramente distintas, lo cual es bastante emocionante», dijo Cédric Pilorget, autor principal del segundo estudio y profesor asociado de la Universidad de París. -Institut d’Astrophysique Spatiale de Saclay en Francia.

«Estas muestras, por lo tanto, constituyen una colección única y preciosa, que puede contribuir a revisar los paradigmas del origen y la evolución de nuestro Sistema Solar».

Las muestras de asteroides como Ryugu presentan a los investigadores una oportunidad única de estudiar directamente las sobras del origen del sistema solar y sus planetas. Eso es porque no se han contaminado al caer a través de la atmósfera de la Tierra y aterrizar en su superficie, como meteoritos.

Esta vista prístina sobre el origen y la evolución de la materia orgánica representa el material más primordial disponible en los laboratorios de la Tierra hasta la fecha, dijeron los investigadores.

«Como miembro del equipo de la misión, me sentí muy feliz de manejar y analizar las primeras muestras de asteroides de tipo C con mis manos», dijo Yada.

«Esta fue (¡y sigue siendo!) Una experiencia increíble», dijo Pilorget por correo electrónico. «El trabajo en equipo y la colaboración internacional es realmente ejemplar y estoy muy feliz y orgulloso de ser parte de esta gran misión».

Algunas de las muestras se han compartido con otros equipos de investigación y se esperan pronto más hallazgos sobre Ryugu, dijo Yada.

Las muestras de Bennu, un asteroide que puede compartir similitudes con Ryugu, están actualmente en camino a la Tierra después de que la misión OSIRIS-REx de la NASA las recogiera en octubre de 2020. Las muestras regresarán a la Tierra en septiembre de 2023.

«Nos gustaría comparar las muestras de Ryugu con las de Bennu para ver qué es similar y qué es diferente entre ellas», dijo Yada.

Patrick Michel, director de investigación del Centro Nacional Francés de Investigaciones Científicas en París, es investigador de ambas misiones. Si bien no participó en esta investigación, considera que estos primeros resultados son históricos «porque dan los primeros resultados del análisis preliminar de muestras de un asteroide carbonoso».

Las muestras de asteroides como estos proporcionan una mirada diferente a las rocas espaciales.

«Nuestra colección está sesgada hacia el componente más fuerte de asteroides que puede sobrevivir a la entrada en la atmósfera», dijo Michel. «Necesitamos llegar a los asteroides y devolver muestras para acceder al componente más débil, y probablemente más primitivo, de estos cuerpos».

Investigaciones anteriores han sugerido que tanto Ryugu como Bennu son fragmentos de un cuerpo celeste que alguna vez fue mucho más grande y que fue golpeado por algo.

«La posibilidad de que ambos cuerpos tengan un origen común, o que sus cuerpos parentales provengan de la misma región aún se mantiene», dijo Michel. «Podemos comprobar si tienen una historia común o determinar qué difiere y por qué».

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