Ciencia y Tecnología

Equipo de astronautas totalmente privado listo para un lanzamiento histórico a la estación espacial

8 abr (Reuters) – Un cohete espacial SpaceX debía despegar el viernes con cuatro hombres aprobados por la NASA para convertirse en el primer equipo de astronautas totalmente privado jamás lanzado a la Estación Espacial Internacional (ISS), un hito en la comercialización del espacio.

Los cuatro seleccionados para el vuelo de debut y la misión científica orbital de la empresa emergente Axiom Space Inc, con sede en Houston, debían despegar a las 11:17 a. m. EDT (15:17 GMT) desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida.

Si todo sale según lo planeado, el cuarteto dirigido por el astronauta retirado de la NASA Michael López-Alegría llegaría a la estación espacial el sábado cuando su cápsula Crew Dragon, provista por SpaceX, se acople en el puesto orbital a unas 250 millas (400 km) sobre la Tierra.

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SpaceX, la compañía de cohetes con financiación privada del multimillonario Elon Musk, también proporciona el vehículo de lanzamiento Falcon 9 para impulsar al Crew Dragon al espacio y dirige el control de la misión para el vuelo desde su sede cerca de Los Ángeles.

Además de amueblar el sitio de lanzamiento, la NASA asume la responsabilidad de los astronautas una vez que abordan la estación espacial para emprender ocho días de investigación científica y biomédica.

La misión, que representa una asociación entre Axiom, SpaceX y la NASA, es aclamada por los tres como un paso clave en la última expansión de las empresas espaciales comerciales a las que los expertos se refieren colectivamente como la economía de órbita terrestre baja, o «economía LEO» para abreviar. .

Si bien la estación espacial ha recibido visitantes civiles de vez en cuando, la misión Ax-1 marcará el primer equipo comercial de astronautas en utilizar la ISS para su propósito previsto como laboratorio en órbita.

Compartirán el entorno de trabajo ingrávido con siete miembros regulares de la tripulación a bordo de la ISS: tres astronautas estadounidenses, un astronauta alemán y tres cosmonautas rusos.

López-Alegría, de 63 años, es la comandante de misión nacida en España y vicepresidenta de desarrollo comercial de Axiom. Se le unirá Larry Connor, un empresario de bienes raíces y tecnología y aviador de acrobacias aéreas de Ohio designado como piloto de la misión. Connor tiene 70 años, pero la compañía no proporcionó su edad precisa.

Completan el equipo Ax-1 el inversionista, filántropo y ex piloto de combate israelí Eytan Stibbe, de 64 años, y el empresario y filántropo canadiense Mark Pathy, de 52 años, ambos sirviendo como especialistas de la misión. Stibbe se convertirá en el segundo israelí en el espacio, después de Ilan Ramon, quien pereció con seis compañeros de tripulación de la NASA en el desastre del transbordador espacial Columbia en 2003.

Puede parecer que los miembros de la tripulación de Axiom tienen mucho en común con muchos de los pasajeros adinerados que últimamente realizan viajes suborbitales a bordo de los servicios Blue Origin y Virgin Galactic ofrecidos por los multimillonarios Jeff Bezos y Richard Branson, respectivamente. Pero los ejecutivos de Axiom dijeron que su misión va mucho más allá del turismo espacial.

«No están allí para pegar sus narices en las ventanas. Están allí para hacer una investigación significativa, cada uno a su manera», dijo Michael Suffredini, cofundador y director ejecutivo de Axiom, en una rueda de prensa previa al vuelo.

Suffredini agregó que el equipo de Axiom se ha sometido a un extenso entrenamiento de astronautas tanto con la NASA como con SpaceX.

El equipo Ax-1 llevará a cabo más de dos docenas de experimentos científicos a bordo de la ISS, incluida la investigación sobre la salud del cerebro, las células madre cardíacas, el cáncer y el envejecimiento, así como una demostración de tecnología para producir elementos ópticos utilizando la tensión superficial de los fluidos en microgravedad, dijeron ejecutivos de la empresa. dicho.

Lanzada a la órbita en 1998, la estación espacial ha estado ocupada continuamente desde el año 2000 bajo una asociación liderada por Estados Unidos y Rusia que incluye a Canadá, Japón y 11 países europeos.

La NASA no tiene planes de invertir en una nueva estación espacial una vez que se retire la ISS, alrededor de 2030. Pero la NASA seleccionó a Axiom en 2020 para diseñar y desarrollar una nueva ala comercial para el laboratorio en órbita, que actualmente tiene el tamaño aproximado de un campo de fútbol.

Los planes prevén separar eventualmente los módulos Axiom del resto de la estación cuando esté lista para ser desmantelada. Se espera que otros operadores privados coloquen sus propias estaciones en órbita una vez que la ISS esté fuera de servicio.

Mientras tanto, Axiom dijo que ha contratado a SpaceX para volar otras tres misiones privadas de astronautas a la estación espacial durante los próximos dos años.

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Información de Steve Gorman en Los Ángeles; Editado por Will Dunham

Fuente Reuters.

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