Ciencia y Tecnología

El telescopio espacial James Webb de la NASA se lanza para el lanzamiento de Navidad

 

El cohete y su preciosa carga se lanzaron el miércoles al complejo de lanzamiento Arianespace ELA-3 en el puerto espacial europeo ubicado cerca de Kourou, Guayana Francesa.

El lanzamiento tardó aproximadamente dos horas en completarse, según la NASA.

«Con Webb y su cohete firmemente en la plataforma, el equipo ejecutará diagnósticos eléctricos para garantizar que todas las luces estén en verde para el lanzamiento», según una actualización de la NASA. «Los equipos encenderán el observatorio mientras están en la plataforma de lanzamiento para ejecutar una prueba final de vitalidad para garantizar que todos los sistemas tengan energía y estén funcionando antes del despegue».
La ventana de lanzamiento abre la mañana de Navidad a las 7:20 am ET y cierra a las 7:52 am ET. La cobertura en vivo del lanzamiento se transmitirá en el canal de televisión y el sitio web de la NASA a partir del sábado a las 6 a. M.
El lanzamiento tan esperado del telescopio espacial James Webb se ha retrasado varias veces.

Antes de un lanzamiento planificado para el 24 de diciembre, las noticias sobre condiciones climáticas adversas llegaron poco después de que la NASA compartiera que la Revisión de preparación para el lanzamiento del telescopio se completó el martes.

Otro pronóstico meteorológico revisado el miércoles confirmó la nueva fecha de lanzamiento del 25 de diciembre.

Anunciado como el principal observatorio espacial de la próxima década, el telescopio, inicialmente previsto para su lanzamiento en 2018, ha soportado años de retrasos, incluida una combinación de factores provocados por la pandemia y desafíos técnicos.

La semana pasada, los equipos estaban trabajando en «un problema de comunicación entre el observatorio y el sistema del vehículo de lanzamiento» que retrasó el lanzamiento hasta el 24 de diciembre, según compartió la NASA en una publicación en línea. Desde entonces, la agencia ha declarado que el problema se ha resuelto en su mayor parte y no evitaría el lanzamiento.

La fecha de lanzamiento anterior del 18 de diciembre se pospuso al 22 de diciembre después de que ocurriera un incidente durante los preparativos del lanzamiento en noviembre.

Mientras los técnicos se preparaban para conectar el telescopio a la etapa superior del cohete Ariane 5 que se utilizará durante el lanzamiento, «una liberación repentina e imprevista de una abrazadera provocó una vibración en todo el observatorio», según la agencia.

Después de probar y revisar el observatorio, los equipos llegaron a la conclusión de que el telescopio no estaba dañado y se completó el repostaje el 3 de diciembre. El telescopio se colocó en la parte superior del cohete el 11 de diciembre.

Que hará el telescopio

Considerado como el observatorio espacial complejo más poderoso del mundo, Webb responderá preguntas sobre nuestro sistema solar, estudiará exoplanetas de nuevas formas y observará más profundamente el universo de lo que jamás hemos podido. Webb observará las atmósferas de los exoplanetas, algunos de los cuales son potencialmente habitables, y podría descubrir pistas en la búsqueda en curso de vida fuera de la Tierra.

El telescopio viene equipado con un espejo que puede extenderse 21 pies y 4 pulgadas (6,5 metros), una longitud enorme que permitirá que el espejo recoja más luz de los objetos que observa una vez que el telescopio esté en el espacio. Cuanta más luz pueda captar el espejo, más detalles podrá observar el telescopio.

El espejo incluye 18 segmentos hexagonales recubiertos de oro, cada uno de 4.3 pies (1.32 metros) de diámetro.

Es el espejo más grande jamás construido por la NASA, dijo la agencia, pero su tamaño creó un problema único. El espejo era tan grande que no cabía dentro de un cohete. Por eso, los equipos de la NASA diseñaron el telescopio como una serie de piezas móviles que se pueden plegar al estilo de un origami y caber dentro de un espacio de 5 metros (16 pies) para su lanzamiento.

Webb actuará como un detective infrarrojo, detectando luz que es invisible para nosotros y revelando regiones del espacio que de otro modo estarían ocultas, según la NASA.

El concepto del telescopio se imaginó por primera vez como un sucesor del Hubble en un taller en 1989, y la construcción de Webb comenzó en 2004. Desde entonces, miles de científicos, técnicos e ingenieros de 14 países han pasado 40 millones de horas construyendo el telescopio.

Ahora, Webb podría ayudar a los investigadores a comprender los orígenes del universo y comenzar a responder preguntas clave sobre nuestra existencia, como de dónde venimos y si estamos solos en el cosmos.

Una vez que el telescopio se lance, viajará durante aproximadamente un mes hasta que alcance una órbita a aproximadamente 1 millón de millas (1,6 millones de kilómetros) de la Tierra. En el transcurso de 29 días, Webb desplegará sus espejos y desplegará un parasol protector. Este proceso involucra miles de piezas que deben funcionar perfectamente en la secuencia correcta.

Afortunadamente, cada paso se puede controlar desde el suelo en caso de que surjan problemas.

Luego, Webb pasará por un período de instalación en un espacio que dura seis meses, lo que implica enfriar los instrumentos, alinearlos y calibrarlos. Todos los instrumentos pasarán por un proceso de verificación para ver cómo funcionan.

Luego, comenzará a recopilar datos y sus primeras imágenes a finales de 2022. Miles de científicos han estado esperando durante años para ver qué puede mostrarnos Webb.

 

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