Ciencia y Tecnología

El primer milpiés verdadero se ha descubierto en Australia. Tiene la mayor cantidad de patas que cualquier animal vivo.

Sin embargo, a pesar de un nombre derivado del latín mil (mil) y pies (pes), no se ha encontrado ningún milpiés con más de 750 patas, hasta ahora.

Los científicos han descubierto el primer milpiés que tiene más de 1.000 patas (1.306 para ser precisos) y la mayor cantidad de patas de cualquier criatura viviente en la Tierra. Se encontró viviendo a 60 metros (200 pies) bajo tierra en un pozo de perforación creado para la exploración de minerales en Australia Occidental.

El invertebrado sin ojos, que mide 9,5 centímetros de largo y 1 milímetro de ancho, tiene 330 segmentos corporales, antenas, un pico para alimentarse y una cabeza en forma de cono.

«Es como si sacara un hilo blanco de 3 pulgadas de una camisa (pero tenía 1306 piernas)», dijo Paul Marek, profesor asociado del departamento de entomología de Virginia Tech por correo electrónico.

¿Cómo se cuentan las piernas de una criatura tan diminuta?

Para asegurarse de que no se pasara por alto ninguna extremidad o se contara dos veces, Marek dijo que codificó con colores cada segmento de 10 patas utilizando una imagen de alta resolución del milpiés sin curvar en Adobe Illustrator.

«Conté tres veces y me tomó aproximadamente 1 hora», dijo Marek, autor del estudio que se publicó en la revista Scientific Reports el jueves.

Es posible que Eumillipes persephone, como se llama oficialmente al milpiés, esté lejanamente relacionado con el poseedor del récord anterior para el mayor número de patas, según un análisis de las relaciones taxonómicas entre las especies de milpiés. La especie de milpiés de California, Illacme plenipes, tiene hasta 750 patas.

Navegando por un hábitat subterráneo

La gran cantidad de segmentos y patas que han evolucionado en ambas especies puede permitirles generar fuerzas de empuje que les permitan moverse a través de aberturas estrechas en el suelo en el que viven, sugirieron los autores.

Si bien las temperaturas de la superficie en la provincia de Eastern Goldfields, donde se encontró el milpiés, a veces superan los 114,8 grados Fahrenheit (46 grados Celsius), los sitios de agua subterránea donde se recogió el milpiés nunca superan los 71,6 grados Fahrenheit (22 grados Celsius).

Los autores, de Australia y Estados Unidos, señalaron que se habían descubierto otros invertebrados desconocidos debajo de la superficie de la Tierra en los últimos años, incluidos escarabajos y milpiés en cuevas de mineral de hierro brasileño y arañas en las cuevas de la meseta de Edwards en Texas.

«Estos hábitats subterráneos, y sus habitantes, están muy poco estudiados, a pesar de su importancia ecológica en la filtración de aguas subterráneas y la detección de toxinas ambientales», dijeron los autores en el estudio.

Los investigadores recomendaron minimizar el impacto de la minería en esta región para conservar el hábitat subterráneo.

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