Ciencia y Tecnología

El ingenio del helicóptero de Marte de la NASA realiza un segundo vuelo

Los ingenieros de la NASA ya hicieron historia el lunes con el vuelo de 39 segundos de Ingenuity, un pequeño helicóptero, en la delgada atmósfera de Marte. El jueves, se sumaron a su éxito cuando el vehículo experimental voló más alto, más largo y más arriesgado.

A las 5:30 am, hora del Este, según el horario anunciado, eran las 12:30 pm en el cráter Jezero en Marte, el ingenio se levantó de manera autónoma de la superficie roja de Marte, levantando una nube de polvo mientras ascendía. Su objetivo era alcanzar una altura de 16 pies, inclinarse y moverse siete pies hacia los lados, flotar en su lugar y apuntar su cámara a color en múltiples direcciones, luego regresar hacia su punto de partida para aterrizar.

El helicóptero Ingenuity es una demostración de una nueva capacidad aérea que la NASA podría usar en años futuros, y se agregó a Perseverance, un rover que costó miles de millones de dólares enviar a Marte para buscar signos de vida microbiana extinta. Aunque el pequeño helicóptero costó una fracción de la misión que lo llevó, $ 85 millones, incluye un sofisticado hardware y software de computadora. Y el proyecto requirió que los ingenieros de la NASA ideen soluciones a los principales problemas de ingeniería.

El más difícil de ellos fue cómo hacer volar un helicóptero en 1/100 del aire que se encuentra en la superficie de la Tierra, sin el cual es difícil volar. El equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA que construyó Ingenuity superó estos problemas con materiales ultraligeros que podían girar a aproximadamente 2.400 rotaciones por minuto.

En su primer vuelo el lunes, Ingenuity estuvo en el aire durante 39,1 segundos y se elevó a una altura de 10 pies antes de dar un giro y aterrizar donde comenzó. Pero el salto corto fue el primer vuelo propulsado en otro mundo y amplió la lista de distinciones de la NASA en Marte.

También reforzó cómo los misterios del sistema solar se pueden desbloquear con modos de transporte más allá de los rovers robóticos de superficie y los satélites en órbita. Inspirados por los logros de Ingenuity, los ingenieros de la Tierra pueden sentirse más animados a estudiar un planeta como Venus desde un dirigible robótico, o los océanos de lunas heladas como Europa desde un dron submarino.

No hay planes actuales para poner un segundo helicóptero en Marte. Pero Bob Balaram, el ingeniero jefe del proyecto, dijo el lunes que él y sus colegas habían comenzado a esbozar diseños para un helicóptero Marte más grande capaz de transportar unas 10 libras de equipo científico.

El equipo de Ingenuity tiene poco tiempo de sobra para completar su programa de pruebas. La NASA asignó solo 30 días marcianos, aproximadamente 31 días terrestres, para hasta cinco vuelos de prueba. Luego, el rover, su vínculo con la Tierra, se pondrá en marcha para comenzar su misión principal de buscar signos de vida pasada en el delta de un río seco a lo largo del borde del cráter.

Los ingenieros perdieron una semana diagnosticando un problema que impidió que la computadora del Ingenuity cambiara al «modo de vuelo». El ajuste de los comandos enviados desde la Tierra a Marte parece haber resuelto el problema.

Los vuelos restantes son para llevar aún más el ingenio hasta sus límites. MiMi Aung, gerente del proyecto, dijo el lunes que esperaba que el último pudiera viajar hasta unos 700 metros desde su punto de partida.

La NASA también informó el miércoles el éxito de un experimento en el que el rover Perseverance generó oxígeno. Un dispositivo en el rover llamado MOXIE hizo esto rompiendo las moléculas de dióxido de carbono en el aire marciano. Ese avance será crucial para los futuros astronautas que lleguen de la Tierra, tanto para crear algo para que respiren como para generar propulsor para su regreso a la Tierra.

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