El ecosistema vivo debajo de la superficie de la Tierra tiene cientos de veces más masa de carbono que los humanos

BBajo tus pies en las profundidades de nuestro planeta, hay un ecosistema increíblemente vasto repleto de vida. En los últimos años, un enorme equipo internacional de científicos reveló cómo miles de millones de microorganismos viven a kilómetros bajo la superficie de la Tierra.

Al presentar su trabajo en la reunión anual de la Unión Geofísica Estadounidense en 2018, los investigadores calcularon el tamaño de este misterioso tesoro de vida por primera vez, y era mucho más grande de lo que esperaban.

Informaron que aproximadamente el 70 por ciento del número total de microbios del planeta viven bajo tierra. En total, estos microbios representan entre 15 y 23 mil millones de toneladas de carbono, cientos de veces más que la masa de carbono de todos los humanos en la superficie.

Los científicos apenas han arañado la superficie a la hora de describir estos microorganismos. Sin embargo, las primeras miradas sugieren que la diversidad genética de la vida bajo la superficie podría ser comparable, o tal vez incluso superior, a la vida sobre la superficie. Es por esto que se le apodó al ecosistema “Galápagos subterráneos”.

Sin embargo, no esperes que haya tortugas gigantes allí abajo. Las bacterias y sus primas evolutivas, las arqueas, parecen dominar debajo de la superficie, aunque los investigadores también observaron una buena cantidad de eukarya allí abajo. Por ejemplo, los investigadores describieron un nematodo no identificado a más de 1,4 kilómetros (0,8 millas) de profundidad en una mina de oro de Sudáfrica.

«Hace diez años, solo habíamos muestreado unos pocos sitios, el tipo de lugares en los que esperaríamos encontrar vida», dijo en un comunicado en 2018 Karen Lloyd, autora del estudio y profesora asociada de microbiología en la Universidad de Tennessee.

«Ahora, gracias al muestreo ultraprofundo, sabemos que podemos encontrarlos prácticamente en todas partes, aunque el muestreo obviamente sólo ha llegado a una parte infinitamente pequeña de la biosfera profunda», añadió el profesor Lloyd.

Para llegar a los hallazgos, el equipo reunió docenas de estudios que analizaron muestras extraídas de perforaciones entre 2,5 y 5 kilómetros (1,55 a 3,1 millas) en la corteza terrestre, tanto en el fondo marino como en los continentes interiores. Además, para su sorpresa, descubrieron que la biosfera profunda del subsuelo tiene casi el doble del volumen de todos los océanos.

Sometido a un calor intenso, presiones abrumadoras, sin luz y con escasos nutrientes, no es aquí donde se esperaría encontrar un banco de vida diverso. Sin embargo, los investigadores dijeron que este ecosistema podría responder muchas preguntas sobre los límites de la vida en la Tierra y más allá.

«Nuestros estudios de los microbios de la biosfera profunda han producido muchos conocimientos nuevos, pero también una comprensión y una apreciación mucho mayor de cuánto nos queda por aprender sobre la vida subterránea», añadió Rick Colwell, ecólogo microbiano de la Universidad Estatal de Oregón.

«Por ejemplo, los científicos aún no conocen todas las formas en que la vida en las profundidades del subsuelo afecta a la vida en la superficie y viceversa. Y, por ahora, sólo podemos maravillarnos ante la naturaleza de los metabolismos que permiten que la vida sobreviva en condiciones extremadamente empobrecidas y prohibitivas. condiciones para la vida en las profundidades de la Tierra.»

Una versión anterior de este artículo fue publicada en diciembre 2018.