El desierto más antiguo de la Tierra es hogar de «hadas», plantas milagrosas y… ¿Toto?

El desierto de Namib recibe su nombre por lo que es: “una zona donde no hay nada”, en el idioma local Nàmá. Y a primera vista, la región hace honor al título, cubriendo alrededor de 1.600 kilómetros (990 millas) a lo largo de la costa occidental de África (a caballo entre tres países) en algunos de los ambientes más secos, arenosos e inhóspitos de la Tierra. .

Pero, de hecho, el desierto está lejos de estar vacío. No sólo hay mucha vida (alguna de ella tan especializada en la región que no se puede encontrar fuera del Namib) sino que también hay belleza, peligro, misterio y… ¿rock clásico?

Un mundo en si mismo

El Namib es el hogar de miles de especies de animales y plantas, y para un porcentaje sorprendentemente alto de ellas, es el solo lugar al que llaman hogar. Aquí, entre dunas de arena más grandes que casi cualquier otra del planeta, se pueden encontrar poblaciones de elefantes del desierto altamente adaptadas; las alondras de las dunas, que han descubierto una manera de vivir sin beber agua; los escarabajos del desierto de Namib, cuya capacidad para recolectar agua de la nada ha cautivado a los científicos durante décadas; y el icónico Welwitschia mirabilisdescrita una vez por el Director del Real Jardín Botánico de Kew como «sin lugar a dudas, la planta más maravillosa jamás creada». […] y el más feo”.

Probablemente el ejemplar más grande y antiguo de Welwitschia mirabilis (bien).

Crédito de la imagen: Brian John Huntley, El bioma del desierto de Namib. En: Ecología de Angola. Springer, Cham. (2023), CC-BY-4.0

¿Qué hace que la región sea un bioma tan único? No es sólo por las inusuales condiciones ambientales, aunque eso, por supuesto, ayuda. Pero si bien el Namib está lejos de ser el único desierto árido y arenoso del mundo, lo que realmente tiene sobre la competencia es tiempo: «Porque [it] «Es uno de los desiertos más antiguos del mundo, la forma extraordinaria en que las plantas, los animales e incluso las poblaciones humanas se han adaptado y evolucionado para sobrevivir aquí es fascinante», escribió Chris McIntyre, director general de Expert Africa, en 2007.

Precisamente cómo La antigüedad sigue siendo un tema de debate, pero sabemos con certeza que tiene al menos 55 millones de años: fue entonces cuando «la evidencia inequívoca más temprana de las condiciones desérticas en el Namib […] proviene de extensas dunas fósiles conocidas como Formación de Arenisca Tsondab”, explicó el renombrado científico conservacionista Brian John Huntley en 2023. Para ponerlo en contexto, es al menos ocho veces más antiguo que el Sahara; de hecho, Namib era un desierto cuando su primo más grande del Norte era un mundo de monstruos acuáticos.

Independientemente de la verdadera edad del desierto, sin duda es tiempo suficiente para que la flora y la fauna locales se adapten a un clima en el que el suelo estable es escaso y la precipitación anual de sólo 2 milímetros (0,08 pulgadas) es normal. “La extrema aridez del desierto de Namib impone graves límites a la supervivencia de la mayoría de los vertebrados, especialmente los anfibios. Sin embargo, muchos reptiles y aves han desarrollado adaptaciones exitosas a la vida en el desierto”, escribió Huntley.

«El ave más grande de la Tierra, el avestruz africano, alguna vez fue común en los márgenes del Namib, mientras que dos grandes avutardas (el Korhaan de Ruppell y el Korhaan de Ludwig) todavía se pueden encontrar en las llanuras de grava y pastizales intermontanos de Iona», señaló. . “Las especies de mamíferos incluyen manadas nómadas de gacelas, gemsbok, cebras de las llanuras y de Hartmann, y carnívoros sedentarios como la suricata y el lobo hormiguero. Brown Hyaena y Cheetah se encuentran ampliamente en los márgenes del desierto”.

Hogar de lo sobrenatural

Si hay que creer en el folclore local, las gacelas y las hienas no son las únicas cosas que llaman hogar al Namib. Salpicando el paisaje a través de las oxidadas dunas de arena y las llanuras de grava que se encuentran más hacia el interior, hay parches circulares de arena, que varían desde alrededor de 1,5 metros (5 pies) de diámetro hasta 25 metros (82 pies), y completamente rodeados por un una sola especie de pasto. Se llaman “círculos de hadas” y, aunque la ciencia aún tiene que demostrar de manera concluyente cómo se forman, el pueblo himba local sabe desde hace mucho tiempo la respuesta: son huellas dejadas en el desierto por el dios Mukuru.

Para otros, los círculos son causados ​​por “ovnis o hadas que bailan por la noche”, dijo a la BBC Hein Schultz, propietario del Rostock Ritz Desert Lodge ubicado en las afueras del Parque Nacional Namib-Naukluft. Pero cuando se trata de explicaciones no sobrenaturales, nadie está totalmente convencido de ninguna manera.

Una de las primeras hipótesis fue que la hierba del centro estaba siendo envenenada por un arbusto local conocido como Euforbia damarana, o el arbusto de leche Damara. La planta moriría, según la teoría, dejando el suelo donde originalmente se encontraba demasiado tóxico para sustentar la vegetación; el anillo de hierba circundante sobreviviría, marcando el límite donde el arbusto había afectado.

Era una buena idea, pero estaba equivocada: en 2020, un equipo de investigación dio seguimiento al trabajo de décadas del botánico que lo propuso por primera vez, investigando las áreas donde había observado arbustos de leche allá por la década de 1970. . Los resultados fueron claros: “basándonos en nuestras detalladas observaciones de campo”, concluyó Stephan Getzin, investigador del Departamento de Modelado de Ecosistemas de la Universidad de Göttingen, “tenemos que rechazar la hipótesis de la euforbia”.

Vista aérea de los círculos de hadas en Namib

Vista aérea de los círculos de hadas dentro del Parque Nacional Namib-Naukluft, 2017.

Más tenaces fueron otras dos ideas: una, hacer que las plantas se organizaran en patrones geométricos para hacer frente a la escasez de agua de la región, y la otra, degradar a los constructores de los círculos de hadas… a termitas. “Ambas teorías normalmente se presentan como mutuamente excluyentes”, señaló en 2017 Juan Bonachela, entonces profesor del Departamento de Matemáticas y Estadística de la Universidad de Strathclyde.

Pero ese no tiene por qué ser el caso, afirmó. «Nuestros hallazgos armonizan ambas teorías y encuentran una posible explicación para […] Círculos de hadas”, explicó Bonachela. “Las termitas eliminan la vegetación de sus montículos para aumentar la humedad, que es esencial para la supervivencia de los insectos en ambientes secos, creando así el disco desnudo. La vegetación alrededor del montículo aprovecha esta acumulación de agua para crecer, y esta vegetación más alta forma el círculo. La repetición regular del patrón resulta de diferentes colonias de termitas que compiten una al lado de la otra”.

Incluso este compromiso tiene sus detractores: tan recientemente como el mes pasado, grupos rivales de ecologistas publicaban refutaciones a la idea de que las termitas podrían ser las culpables. Por ahora, parece que se trata de un misterio que desafía la investigación científica.

Las puertas del infierno

No son sólo las hadas las que mantienen una presencia en Namib. En otras partes del desierto se encuentra la llamada Costa de los Esqueletos, aunque quizás sería mejor no hacerlo: los bosquimanos khoisan que viven allí la conocen como “la tierra que Dios creó con ira”, y la La vista está llena de muerte.

“Antes de cruzar a las 6,300 millas cuadradas [16,300-square-kilometer] En una zona costera protegida, nos vimos obligados a dar nuestros nombres e información, para que no saliéramos antes del anochecer”, recordó la documentalista Genna Martin en el New York Times.

“Este árido desierto, que desemboca en violentos oleajes del Atlántico, ha causado la muerte prematura de muchos desafortunados marineros, barcos, aviones y animales. Sus cadáveres (vasijas oxidadas, huesos blanqueados por el sol) son ahora recordatorios visibles de las condiciones hostiles del parque”, escribió. “Es un lugar inhóspito donde casi nada crece y donde abundan los peligros, desde rizos salvajes hasta espesa niebla costera”.

La región es tan inquietante que el explorador portugués del siglo XV Diogo Cão la denominó “Las puertas del infierno”. Para un marinero como él, el nombre era acertado: a lo largo de la costa se pueden encontrar cerca de 1.000 naufragios, condenados por las espesas nieblas que llegan desde el Atlántico y oscurecen la costa.

Una vieja plataforma petrolera oxidada y deteriorada(?) en medio del desierto
Si parece algo fuera de Mad Max… bueno, eso es porque lo es.

Bendigo las lluvias

Por supuesto, si una muerte casi segura no es suficiente para ganarle al desierto un apodo tan diabólico, siempre hay un as bajo la manga: los tambores resonando esta noche y los perros salvajes gritando en la noche a medida que se inquietan, anhelando alguna compañía solitaria.

Así es: estamos hablando de Toto. “[I] Quería rendirle a la canción el máximo homenaje y exhibir físicamente 'África' en África”, dijo el artista namibio Max Siedentopf. Y así lo hizo: en algún lugar del Namib, instaló un sistema de sonido de seis bocinas conectado a un reproductor de MP3, configurado para reproducir el clásico de 1982 una y otra vez. Para siempre.

Funciona con baterías solares, «para que Toto siga funcionando por toda la eternidad», le dijo a la BBC en 2019. «La mayoría de las partes de la instalación fueron elegidas para que fueran lo más duraderas posible, pero estoy seguro de que el duro entorno del desierto lo hará». Devorar la instalación eventualmente”.

Cuando lo haga, probablemente no lo sabremos. Fue instalado en un lugar misterioso, lo que plantea una interesante pregunta filosófica: si una balada semiirónica de rock suave suena en bucle en un desierto de 55 millones de años y no hay nadie allí para escucharla, ¿emite algún sonido?

Para algunos, la respuesta aparentemente es: «Espero que no». «Alguno [Namibians] Me encanta y algunos dicen que probablemente sea la peor instalación de sonido jamás realizada”, admitió Siedentopf. «Creo que es un gran cumplido».