Ciencia y Tecnología

El cometa Leonard ha deslumbrado el cielo nocturno en un espectáculo prenavideño

 

Los observadores de estrellas en la Tierra también han estado persiguiendo al cometa, una masa de polvo espacial, roca y hielo de aproximadamente media milla (1 kilómetro) de ancho.

El cometa Leonard se acercó más a la Tierra el 12 de diciembre, acercándose a 21 millones de millas (34 millones de kilómetros) de nuestro planeta. El cometa será visible en los cielos de los hemisferios norte y sur hasta finales de este mes.

Viaja más cerca del sol el 3 de enero, llevándolo a 56 millones de millas (90 millones de kilómetros) de nuestra estrella, un poco más de la mitad de la distancia de la Tierra. Si no se desintegra, su trayectoria lo arrojará al espacio interestelar, para nunca regresar, dijo la NASA.

La NASA también capturó una imagen del cometa con su nave espacial Solar Terrestrial Relations Observatory-A.

Un cometa ultrarrápido aparece desde la Tierra para arrastrarse

El cometa fue descubierto en enero por el astrónomo Greg Leonard, un especialista en investigación senior del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona. Comenzó a rastrear la luz borrosa el 3 de enero.

«El hecho de que la cola apareciera en esas imágenes fue notable, considerando que el cometa estaba a unos 465 millones de millas (de la Tierra) en ese punto, aproximadamente a la misma distancia que Júpiter (de la Tierra)», dijo este mes.

También es un cometa ultrarrápido, atravesando el sistema solar interior a 158,084 millas por hora (71 kilómetros por segundo), pero seguirá apareciendo como un objeto de movimiento lento debido a su distancia de la Tierra, según EarthSky.

Utilice Venus, actualmente una presencia brillantemente visible en el cielo del suroeste alrededor del atardecer, como una forma de ayudarlo a encontrar el cometa.

A partir del 13 de diciembre, «este cometa aparecerá muy bajo sobre el horizonte justo después de la puesta del sol», dijo Leonard. «Atravesará el horizonte oeste-suroeste desde ahora hasta alrededor de la Navidad. El hecho de que esté tan cerca del horizonte hace que este cometa sea un poco difícil de observar».

La mayoría de los cometas con períodos orbitales largos, como el cometa Leonard, provienen de la nube de Oort, una gran área helada que rodea nuestro sistema solar. Está demasiado lejos de la Tierra para haber sido visitado por una nave espacial.

«Cuando el tira y afloja lo gana la gravedad de nuestro sistema solar, un objeto puede comenzar a moverse hacia adentro, acelerando a medida que se acerca al sol», dijo Leonard.

A medida que los cometas se acercan al sol, estas bolas de hielo gigantes comienzan a desprenderse de parte de su material, lo que forma un halo o coma alrededor del objeto. El polvo y el gas fluyen detrás de los cometas para formar sus colas extremadamente largas. La mayoría de los cometas solo se vuelven visibles para nosotros a medida que viajan a través del sistema solar interior, donde se encuentra la Tierra, durante sus largas órbitas del sol.

Comprender los cometas puede abrir una ventana a la formación de nuestro sol y nuestro sistema solar porque actúan como cápsulas de tiempo cósmicas de material.

«Por mucho que tengamos una gran ciencia sobre los cometas, siguen siendo altamente impredecibles con respecto a su tamaño, forma, composición química y comportamiento», dijo Leonard. «Un sabio y famoso descubridor de cometas dijo una vez: ‘Los cometas son como gatos: ambos tienen cola y ambos hacen precisamente lo que quieren'».

Los ancestros humanos antiguos pudieron haber presenciado al cometa Leonard durante su último paso por la Tierra hace unos 80.000 años. Pero no volverá a aparecer.

«Esta es la última vez que veremos el cometa», dijo Leonard. «Está acelerando a una velocidad de escape, 44 millas por segundo. Después de su honda alrededor del sol, será expulsado de nuestro sistema solar y puede tropezar con otro sistema estelar dentro de millones de años».

 

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