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El ave más peligrosa del mundo criada por humanos hace 18.000 años, sugiere un estudio

Territorial, agresivo y a menudo comparado con un dinosaurio en apariencia, el ave es un candidato sorprendente para la domesticación.

Sin embargo, un nuevo estudio de más de 1.000 fragmentos de cáscara de huevo fosilizados, excavados en dos refugios rocosos utilizados por cazadores-recolectores en Nueva Guinea, sugiere que los primeros humanos pudieron haber recolectado los huevos de la gran ave no voladora antes de que eclosionaran y luego criaron a los polluelos para edad adulta. Nueva Guinea es una gran isla al norte de Australia. La mitad oriental de la isla es Papúa Nueva Guinea, mientras que la mitad occidental forma parte de Indonesia.

«Este comportamiento que estamos viendo se produce miles de años antes de la domesticación del pollo», dijo autor principal del estudio Kristina Douglass, profesora asistente de antropología y estudios africanos en la Universidad de Penn State.

«Y esta no es una ave pequeña, es un ave enorme, malhumorada y no voladora que puede destriparte», dijo en un comunicado de prensa.

Los investigadores dijeron que si bien un casuario puede ser agresivo (un hombre en Florida fue asesinado por uno en 2019), se «imprime» fácilmente: se adhiere a lo primero que ve después de la eclosión. Esto significa que es fácil de mantener y criar hasta el tamaño de un adulto.

Hoy en día, el casuario es el vertebrado más grande de Nueva Guinea, y sus plumas y huesos son materiales preciados para hacer adornos corporales y ropa ceremonial. La carne de ave se considera un manjar en Nueva Guinea.

Hay tres especies de casuario, y son nativos de partes del norte de Queensland, Australia y Nueva Guinea. Douglass pensó que nuestros ancestros antiguos probablemente se criaron la especie más pequeña, el casuario enano, que pesa alrededor 20 kilogramos (44 libras).

Las cáscaras de huevo fosilizadas fueron fechadas con carbono como parte del estudio, y sus edades oscilaron entre 18,000 y 6,000 años.

Se cree que los humanos domesticaron pollos por primera vez no antes de hace 9.500 años.

no para merendar

Para llegar a sus conclusiones, los investigadores primero estudiaron las cáscaras de huevo de aves vivas, incluidos pavos, emúes y avestruces.

El interior de las cáscaras de huevo cambia a medida que los pollitos en desarrollo obtienen calcio de la cáscara de huevo. Usando imágenes 3D de alta resolución e inspeccionando el interior de los huevos, los investigadores pudieron construir un modelo de cómo se veían los huevos durante las diferentes etapas de incubación.

Los científicos probaron su modelo en huevos de avestruz y emú modernos antes de aplicarlo a los fragmentos de cáscara de huevo fosilizados encontrados en Nueva Guinea. El equipo descubrió que la mayoría de las cáscaras de huevo encontradas en los sitios estaban casi maduras.

«Lo que encontramos fue que la gran mayoría de las cáscaras de huevo se recolectaron durante las últimas etapas», dijo Douglass. «Las cáscaras de huevo se ven muy tarde; el patrón no es aleatorio».

Estas cáscaras de huevo en etapa tardía indican que las personas que vivían en estos dos sitios de refugio rocoso estaban recolectando huevos cuando los embriones de casuario tenían extremidades, picos, garras y plumas completamente formados, según el estudio.

Pero, ¿los humanos estaban recolectando estos huevos a propósito para permitirles eclosionar o recolectando los huevos para comer? Es posible que estuvieran haciendo ambas cosas, dijo Douglass.

El consumo de huevos con embriones completamente formados se considera un manjar en algunas partes del mundo, pero Douglass dijo que el análisis del equipo de investigación sugirió que las personas estaban incubando los pollitos.

«También analizamos la quema en las cáscaras de los huevos», dijo Douglass en el comunicado de prensa. «Hay suficientes muestras de cáscaras de huevo en etapa tardía que no muestran quemaduras, por lo que podemos decir que estaban eclosionando y no se las comieron».

El pájaro grande como recurso valioso

Las cáscaras de huevo menos maduras mostraron más signos de quemadura, lo que sugiere que cuando se consumieron los huevos de casuario, se cocinaron y se comieron cuando su contenido era principalmente líquido.

«Hoy en día, en las tierras altas, la gente cría polluelos de casuario hasta la edad adulta para recolectar plumas y consumir o comerciar con las aves. Es posible que los casuarios también fueran muy valorados en el pasado, ya que se encuentran entre los animales vertebrados más grandes de Nueva Guinea. Criar los casuarios de los pollitos proporcionarían una fuente fácilmente disponible de plumas y carne para un animal que, de otro modo, sería difícil de cazar en la naturaleza como adulto», explicó por correo electrónico.

Sin embargo, todavía hay mucho que los investigadores no saben.

Para incubar y criar pollitos de casuario con éxito, las personas necesitarían saber dónde estaban los nidos, saber cuándo se pusieron los huevos y sacarlos del nido justo antes de la eclosión. Esta no es una tarea fácil ya que las aves no anidan en los mismos sitios cada año. Una vez que una hembra pone los huevos, los pájaros machos se hacen cargo del nido y no se van durante 50 días mientras incuban los huevos.

«La gente puede haber cazado al macho y luego recolectado los huevos. Debido a que los machos no dejan el nido desatendido, tampoco se alimentan mucho durante el período de incubación, lo que los hace más vulnerables a los depredadores», dijo.

La investigación fue publicada en la revista científica revisada por pares PNAS el lunes.

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