El asteroide Bennu ahora tiene una mayor probabilidad de golpear la Tierra hasta 2300, pero aún es escasa

Los datos recopilados por la misión OSIRIS-REx de la NASA durante dos años permitieron un seguimiento preciso de los movimientos de Bennu hasta 2300, reduciendo las incertidumbres que tenían los científicos sobre la futura órbita del asteroide. Los hallazgos muestran que Bennu tiene una probabilidad de 1 en 1750 de impactar la Tierra hasta 2300, más de lo que se pensaba anteriormente.

Antes de que OSIRIS-REx visitara y estudiara a Bennu, los investigadores pensaban que la probabilidad general de que Bennu impactara la Tierra hasta el año 2200 era de 1 en 2700.

Aunque esto significa que las probabilidades de que Bennu golpee la Tierra en el futuro son mayores, los investigadores no creen que el cambio sea lo suficientemente grande como para preocuparse.

«No es un cambio significativo y la probabilidad de impacto es prácticamente la misma», dijo el autor principal del estudio, Davide Farnocchia, científico del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA. «De hecho, ahora tenemos un conocimiento mucho mejor de la trayectoria de Bennu y podemos restringir mejor cuáles son las posibles vías de impacto. Creo que, en general, la situación ha mejorado y no estoy más preocupado que antes».

Si Bennu impacta la Tierra, crearía un cráter de entre 10 y 20 veces su tamaño y causaría un área de devastación que podría alcanzar 100 veces el tamaño del cráter, dijo Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria de la NASA.

Un estudio basado en los hallazgos publicados el miércoles en la revista Icarus.

«La misión de Defensa Planetaria de la NASA es encontrar y monitorear asteroides y cometas que puedan acercarse a la Tierra y puedan representar un peligro para nuestro planeta», dijo Kelly Fast, gerente del Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra en la sede de la NASA en Washington, en un comunicado. declaración.

«Llevamos a cabo este esfuerzo a través de estudios astronómicos continuos que recopilan datos para descubrir objetos previamente desconocidos y refinar nuestros modelos orbitales para ellos. La misión OSIRIS-REx ha brindado una oportunidad extraordinaria para refinar y probar estos modelos, ayudándonos a predecir mejor dónde estará Bennu». será cuando se acerque a la Tierra dentro de más de un siglo».

El asteroide hará su próximo acercamiento más cercano a la Tierra en 2135. Si bien Bennu no se acercará lo suficiente como para representar una amenaza para la Tierra en ese momento, conocer su trayectoria exacta puede ayudar a los científicos a comprender mejor cómo la gravedad de nuestro planeta cambiará la órbita futura del asteroide. alrededor del Sol. Esto también podría afectar las posibilidades de que Bennu impacte la Tierra después de 2135.

Bennu hará su acercamiento más significativo el 24 de septiembre de 2182, con una probabilidad de 1 en 2700 de impactar la Tierra ese día. Los investigadores están de acuerdo en que el riesgo de que Bennu impacte contra la Tierra es bajo y que la NASA seguirá observando la órbita del asteroide durante los próximos años.

Estudiando un asteroide de cerca

La misión OSIRIS-REx, u Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer, llegó a Bennu en diciembre de 2018 y partió a principios de este año el 10 de mayo.

Además de recopilar información sin precedentes, la nave espacial recolectó una muestra de la superficie del asteroide que actualmente se dirige de regreso a la Tierra. La muestra llegará en septiembre de 2023.

Aunque faltan un par de años para que OSIRIS-REx regrese a la Tierra, ha estado enviando datos que revelan lo que aprendió sobre Bennu todo el tiempo. Esto permitió a los científicos saber que es un asteroide de pila de escombros con forma de peonza, compuesto de rocas unidas por la gravedad. Tiene aproximadamente un tercio de milla (500 metros) de ancho.

«Los datos de OSIRIS-REx nos brindan información mucho más precisa, podemos probar los límites de nuestros modelos y calcular la trayectoria futura de Bennu con un alto grado de certeza hasta 2135», dijo Farnocchia. «Nunca antes habíamos modelado la trayectoria de un asteroide con esta precisión».

El Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra, con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, puede usar datos de asteroides para calcular sus trayectorias, predecir su movimiento futuro y evaluar si existe o no la posibilidad de un impacto.

Las órbitas de los asteroides alrededor del sol cambian con el tiempo y las cosas más pequeñas pueden cambiarlas. Específicamente, los investigadores querían determinar si Bennu experimentará un «ojo de cerradura gravitacional» durante su primer acercamiento a la Tierra en 2135. Un ojo de cerradura gravitacional es una pequeña región del espacio donde la gravedad de un planeta puede alterar la órbita de un asteroide que pasa.

Si Bennu pasa a través de uno de estos en un momento determinado debido a la gravedad de la Tierra, podría poner a Bennu en el curso de un futuro impacto con nuestro planeta.

Si Bennu pasa a través de un ojo de cerradura gravitacional, «entonces la gravedad de la Tierra modificaría el movimiento de Bennu en la cantidad justa para ponerlo en una trayectoria de colisión en una fecha posterior en el siglo 22», dijo Farnocchia.

Antes de este estudio, a los científicos les preocupaba que Bennu pudiera tener 26 agujeros gravitacionales potenciales para atravesar. Ahora, solo están preocupados por dos de ellos, pero hay una mayor posibilidad de que Bennu pueda pasar a través de uno de ellos.

«Pero debemos tener en cuenta que la probabilidad de impacto, en general, es realmente pequeña», dijo Farnocchia. «De hecho, hay un 99,94% de probabilidad de que no haya una trayectoria de impacto. Por lo tanto, no hay motivo particular de preocupación».

Bennu en movimiento

El calor del sol puede causar algo llamado efecto Yarkovsky en los asteroides. A medida que los asteroides orbitan alrededor del sol, se calientan y enfrían repetidamente a medida que giran. A medida que el asteroide gira a través de este cambio de temperatura, libera energía y el asteroide recibe un pequeño impulso.

«El efecto Yarkovsky actuará en todos los asteroides de todos los tamaños, y aunque se ha medido para una pequeña fracción de la población de asteroides desde lejos, OSIRIS-REx nos dio la primera oportunidad de medirlo en detalle mientras Bennu viajaba alrededor del Sol. «, dijo el coautor del estudio Steve Chesley, científico investigador principal del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en un comunicado. «El efecto sobre Bennu es equivalente al peso de tres uvas que actúan constantemente sobre el asteroide: diminuto, sí, pero significativo al determinar las futuras posibilidades de impacto de Bennu durante las próximas décadas y siglos».

Otras fuerzas pueden alterar el movimiento de los asteroides, incluida la gravedad del sol, otros planetas, lunas y otros asteroides. El polvo en el sistema solar y la corriente cargada de partículas del sol, llamada viento solar, también pueden afectar la órbita de Bennu. Y durante la misión OSIRIS-REx, el equipo se sorprendió al observar que la superficie de Bennu expulsaba partículas al espacio, lo que también podría desempeñar un papel.

Si bien el objetivo de la misión era recolectar una muestra de Bennu y devolverla a la Tierra, la información obtenida sobre los asteroides cercanos a la Tierra y lograr mejores cálculos de sus órbitas es crucial.

«Los datos orbitales de esta misión nos ayudaron a apreciar mejor las posibilidades de impacto de Bennu durante los próximos dos siglos y nuestra comprensión general de los asteroides potencialmente peligrosos, un resultado increíble», dijo Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx y profesor de la Universidad de Arizona, en un comunicado.

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