Ciencia y Tecnología

¿Cómo se llama a un montón de agujeros negros: un flechazo? ¿Un grito?

¿Cómo llamas a un agujero negro? Lo que quieras, dice el viejo chiste, siempre y cuando no llames tarde para cenar. Los agujeros negros, después de todo, no tienen más que hambre.

Pero, ¿cómo llamas a una colección de agujeros negros? La pregunta ha adquirido una urgencia entre los astrónomos inspirados por las noticias recientes de decenas de agujeros negros zumbando alrededor del centro de un cúmulo de estrellas cercano.

En los últimos años, instrumentos como los detectores de ondas gravitacionales LIGO y Virgo han registrado vibraciones espacio-temporales de las colisiones de agujeros negros, dejando claro sin lugar a dudas que estas monstruosas concentraciones de nada no solo existen sino que son ubicuas. Los astrónomos anticipan detectar un gran número de estas criaturas de Einstein cuando se despliegue la próxima generación de antenas de ondas gravitacionales. ¿Cómo los llamarán?

Hay manadas de gansos, manadas de ballenas y asesinatos de cuervos. ¿Qué término haría justicia a la naturaleza especial de los agujeros negros? Una misa? ¿Un colador? ¿Un grito?

Jocelyn Kelly Holley-Bockelmann, astrofísica de la Universidad de Vanderbilt, y sus colegas están desarrollando un proyecto internacional llamado Laser Interferometer Space Antenna, o LISA, que podrá detectar colisiones entre todos los tamaños de agujeros negros en todo el universo. Ella estaba tratando de llevar a cabo una reunión de Zoom del grupo recientemente «cuando uno de los miembros dijo que su hija se estaba preguntando cómo se llama un colectivo de agujeros negros, y luego la reunión se vino abajo, con todos tratando de levantarse unos a otros», dijo. en un correo electrónico. «Cada vez que veía una sugerencia, tenía que detenerme y reír como un loco, lo que nos incitaba a todos a seguir».

La pregunta se publicó recientemente en Twitter como parte de lo que la NASA ha comenzado a llamar la semana de los agujeros negros (del 12 al 16 de abril). Entre los muchos candidatos hasta ahora: Un flechazo. Un mosh pit. Un silencio. Una mancha. Una colmena. Un enigma. O uno de mis favoritos por su conexión con mi juventud: un Albert Hall de agujeros negros.

El número de agujeros negros conocidos solo aumentará. LISA podrá detectar los llamados agujeros negros primordiales, si hay alguno, que quedaron de los primeros momentos del Big Bang, así como de los más recientes, presentando a los investigadores «básicamente una mezcla heterogénea de agujeros negros», dijo el Dr. Holly. -Dijo Bockelmann. La antena no volará hasta 2034, agregó, «¡así que hay tiempo para averiguar el término si lo necesitamos y cuándo lo necesitamos!» La Unión Astronómica Internacional, que regula la nomenclatura cósmica, no tiene reglas sobre “colectivos”, agregó, por lo que es decisión de la gente.

La Dra. Holly-Bockelmann agregó que entre sus preferencias personales estaba «un ‘vacío’ de agujeros negros». Mi propio candidato es un «desastre» de agujeros negros, ya que la palabra desastre tiene sus raíces en el latín «astro» – estrella – y, más tarde, el término italiano para «mal estrellado».

La semana anterior de los agujeros negros fue en el otoño de 2019, cuando la NASA repitió algunas de las noticias cósmicas que parecían más aterradoras, como la explosión de agujeros negros, comer estrellas o prepararse para consumir sus vecindarios. Ahora, en el contexto de una pandemia global, los agujeros negros ofrecen un respiro y un recordatorio de lo pequeños y fugaces que son nuestros propios problemas en el esquema más grandioso. Los agujeros negros se han convertido en los videos de gatos de la astronomía.

Así que la semana pasada, la NASA presentó otra mezcla heterogénea de noticias sobre agujeros negros y anuncios de servicio público, como este video animado del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

No se puede recorrer un agujero negro, por supuesto, pero hace dos años, los astrónomos proporcionaron la siguiente mejor opción: la primera imagen de uno. El agujero negro supermasivo (6.500 millones de soles en masa desaparecida) se encuentra en el centro de la galaxia Messier 87.

La imagen fue tomada por una red mundial de radiotelescopios conocida como Event Horizon Telescope en abril de 2017. El mes pasado, el equipo de Event Horizon refinó esa imagen para mostrar el vórtice circundante de campos magnéticos que arroja gas y energía a través del espacio en casi el velocidad de la luz.

Pero hay más. Mientras se tomaba esa primera imagen de 2017, otros 19 observatorios en el espacio y en tierra estaban estudiando colectivamente este chorro de energía de M87. Sus datos ahora se han publicado junto con un video del chorro visto en diferentes tipos de luz y en diferentes escalas, desde las dimensiones más íntimas del agujero negro hasta el espacio intergaláctico.

Los resultados, dijeron los astrónomos, ayudarían a aclarar cómo los agujeros negros funcionan su magia violenta, probarán más las predicciones de la teoría de la relatividad general de Einstein y tal vez arrojen luz sobre el origen de los rayos cósmicos.

Por su parte, el equipo de Event Horizon acaba de concluir una nueva serie de observaciones de los agujeros negros, en M87, en el centro de nuestra propia galaxia y en otros lugares, dijo Shep Doeleman, del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica y director fundador de el colectivo del telescopio.

“Todos los días nos reunimos a las 2 pm EDT para revisar todo el clima y la preparación en los sitios, luego hacemos la llamada”, dijo el Dr. Doeleman en un correo electrónico. “A veces es pan comido: buen tiempo, todo el mundo está preparado. O, igual de claro, el clima en sitios clave es terrible o hay un problema técnico importante que debe solucionarse. Algunas veces es pura agonía «.

Si no tiene un cohete o un telescopio, hay muchas cosas nuevas que leer sobre los agujeros negros. «Hawking Hawking: The Selling of a Scientific Celebrity», de Charles Seife, es una mirada sin adornos al cosmólogo y experto en agujeros negros Stephen Hawking, quien murió en 2018. El libro, rico en reportajes sobre los avances del Dr. Hawking y su vida (y escrito en orden cronológico inverso), busca separar al hombre y su ciencia del aura de sagacidad similar a la de Einstein que dejó envolver su personalidad pública.

Y «Black Hole Survival Guide», de Janna Levin, astrofísica del Barnard College de la Universidad de Columbia, e ilustrado por la artista Lia Halloran, es un poema de bolsillo para estas curiosidades cósmicas.

“Los agujeros negros no son nada”, dice la primera línea. Al final, el Dr. Levin contempla la posibilidad de que la Tierra y lo que quede en ella eventualmente caiga en el agujero negro en el centro de la Vía Láctea.

“Ahí es donde pueden terminar nuestros datos, nuestros fragmentos de información cuántica”, escribe. «Todo lavará el vórtice central, destellando espectacularmente brillante, las últimas explosiones desesperadas de luz concentrada en el cosmos, hasta que todo se desvanezca en una tormenta silenciosa que se oscurece en el espacio-tiempo».

Y también podríamos llamar a todo el universo un cementerio de agujeros negros. Una mezcla heterogénea de gritos, solo otra semana de agujeros negros.

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