¿Cómo se forman y se desintegran los supercontinentes?

La superficie de la Tierra no es estática. A lo largo de su historia, las masas terrestres han ido y venido, y sus partes han ido a la deriva y cambiando a una configuración u otra. A veces la tierra ha estado bien distribuida, pero en otras se ha unido para formar vastos conglomerados llamados supercontinentes, que eventualmente se desintegran. Pero, ¿qué causa que estas enormes masas de tierra se formen y cambien?

Nacen los supercontinentes

Los supercontinentes se producen cuando la mayor parte o la totalidad de la superficie terrestre de la Tierra se reúne en una gran estructura. Esto ha ocurrido al menos unas cuantas veces a lo largo de la historia, pero el ejemplo más reciente que incorporó todas las masas terrestres más importantes de la Tierra fue Pangea. Sin embargo, por “reciente” todavía hablamos de hace entre 320 y 195 millones de años, pero eso no es nada en la vida de la Tierra.

Pangea era esencialmente el único continente del planeta en ese momento y estaba rodeado por un solo océano: Panthalassa.

Antes de que surgiera Pangea, también hubo otros. Incluyen Rodinia (se formó hace aproximadamente 1.200 millones de años y hace aproximadamente 750 millones de años) y Columbia (a veces conocida como Nuna, que existió desde hace aproximadamente 1.700 millones de años hasta hace 1.450 millones de años en el período Precámbrico). También estaba Gondwana, una gran masa continental que se formó hace unos 600 millones de años, pero los científicos no están seguros de si realmente puede clasificarse como un supercontinente.

Y los supercontinentes mueren

Pero por enormes y titánicas que sean estas masas de tierra, no son rival para los turbulentos movimientos interiores del planeta a lo largo de millones de años. Todos los supercontinentes acaban desapareciendo y Pangea no fue diferente. El proceso que provoca este cambio se conoce como deriva continental y se relaciona con el movimiento incesante de las placas tectónicas del planeta. De hecho, fue el esfuerzo por explicar la formación de Pangea y su posterior fractura lo que condujo en primer lugar a la teoría de la tectónica de placas.

La idea fue sugerida a principios del siglo XX.th siglo por el meteorólogo alemán Alfred Wegener, y finalmente se demostró que era cierto en la década de 1960, cuando una nueva tecnología pudo demostrarlo.

La teoría de la tectónica de placas básicamente postula que la capa exterior de la Tierra, su corteza (o litosfera), está formada por múltiples placas que se mueven sobre el manto del planeta (que constituye alrededor del 84 por ciento del volumen de la Tierra y está intercalado entre el núcleo del planeta y el corteza). El calor de los procesos radiactivos en el interior del planeta hace que las placas tectónicas se muevan. A veces, este movimiento une masas de tierra (para formar supercontinentes) y otras veces las aleja, destruyéndolas.

En su destrucción, Pangea rompió en pedazos lo que reconoceríamos como los siete (u ocho) continentes que componen el mundo actual. Esta es la razón por la que la costa este de América del Sur parece encajar con la costa oeste de África, como una pieza de rompecabezas. Érase una vez, las dos masas de tierra eran la misma.

Las masas terrestres de la Tierra todavía se están moviendo hoy. En promedio, se mueven alrededor de 1,5 centímetros (0,6 pulgadas) al año, que es tan rápido como crecen las uñas de los pies. Sin embargo, ésta no es una tasa uniforme. Regiones como la costa de California se mueven más rápido que el promedio: alrededor de 5 centímetros (2 pulgadas) al año.

Cuando los bordes de las placas tectónicas se encuentran, su movimiento puede hacer que las rocas de la corteza impacten y rocen entre sí, lo que puede provocar terremotos o erupciones volcánicas. Esta actividad también puede dar origen a nuevas montañas.

Dado que la deriva continental es un proceso continuo, nuestra configuración continental actual no durará. Ya estamos viendo señales de movimientos que eventualmente conducirán a diseños completamente diferentes. Esto incluye evidencia de que África se está partiendo lentamente en dos. Un día, dentro de millones y millones de años, los continentes retrocederán uno hacia el otro para formar un nuevo supercontinente que estará rodeado por un único océano enorme, muy parecido a lo que era cuando existía Pangea. Incluso hay simulaciones que intentan predecir cómo será esta masa de tierra.

Por supuesto, nada de esto será relevante para ninguno de nosotros hoy. Todos estaremos muertos hace mucho tiempo, pero eso demuestra cuán vibrante y cambiante es nuestro mundo; no necesita que sigamos.

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