Ciencia y Tecnología

Cómo los animales voladores más grandes del mundo sostenían sus cuellos gigantes

WASHINGTON, ESTADOS UNIDOS – Los pterosaurios azdárquidos eran enormes reptiles voladores que se elevaban por los cielos en la era de los dinosaurios, usando sus largos picos para elegir a sus presas de peces y otros animales rivales.

Una de las cosas más intrigantes sobre ellos ha sido la longitud extrema de sus cuellos, estimada en hasta tres metros (10 pies), que es más larga que la de una jirafa y generó dudas sobre cómo los animales podrían soportar su peso sin romperse.

Al estudiar especímenes de vértebras bien conservados excavados en Marruecos, un equipo de científicos cree tener la respuesta: un conjunto complejo de radios extremadamente ligeros pero que soportan peso dentro de los huesos.

Cariad Williams, primera autora de un nuevo artículo que apareció en iScience, dijo a la AFP que el equipo tenía la idea de que el interior de la columna vertebral albergaba una estructura interna sofisticada.

Enviaron las muestras para una tomografía computarizada y «simplemente no podíamos creer lo que habíamos encontrado; es una de las estructuras más singulares que hemos visto», dijo el estudiante de doctorado de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign.

No tiene equivalente conocido en el reino animal, ya sea moderno o extinto, y «me sorprende que nadie lo haya encontrado antes», agregó Williams.

El tubo neural, que lleva los nervios a través de la columna vertebral, está en el centro.

Se conecta a las paredes externas de las vértebras a través de unos huesos finos llamados trabéculas, que están dispuestos radialmente y se cruzan entre sí, al igual que los radios de una bicicleta.

Estos huesos finos también corren hacia arriba y hacia abajo a lo largo de las vértebras en una disposición en forma de hélice, lo que agrega más fuerza.

Luego, el equipo colaboró ​​con ingenieros biomecánicos cuyos cálculos sugirieron que tan solo 50 de los huesos en forma de radios aumentaron la cantidad de peso que los animales podían cargar en un 90 por ciento.

El coautor David Martill de la Universidad de Portsmouth dijo en un comunicado que el descubrimiento «resolvió muchas preocupaciones sobre la biomecánica de cómo estas criaturas eran capaces de soportar cabezas masivas, de más de 1,5 metros, en cuellos más largos que los de hoy en día. jirafa, todo ello conservando la capacidad de vuelo motorizado «.

Se sabe relativamente poco sobre los pterosaurios, y anteriormente se los había descartado como callejones sin salida evolutivos, en lugar de ser una prioridad de investigación.

Sin embargo, los nuevos hallazgos muestran que son «fantásticamente complejos y sofisticados» y dignos de un estudio mucho más profundo, agregaron Martill y el equipo.

 

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