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Diario Tiempo

Asteroide forma una nube de escombros después del impacto intencional de una nave espacial

marzo 21, 2023
Asteroide forma una nube de escombros después del impacto intencional de una nave espacial

Los telescopios de todo el mundo estaban observando cuando una nave espacial de la NASA se estrelló intencionalmente contra un asteroide en septiembre de 2022.

Nuevas imágenes publicadas el martes por astrónomos que utilizaron el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en Chile revelan vistas detalladas de los escombros que se alejan de la colisión creada por la Prueba de redirección de doble asteroide.

La nave espacial DART, que pesa alrededor de 544 kilogramos (1,200 libras), se estrelló de frente contra el asteroide Dimorphos a 20,921 kilómetros por hora (13,000 millas por hora) en un intento de cambiar la velocidad de la roca espacial.

Fue la primera vez que la humanidad se dispuso a cambiar el movimiento de un objeto celeste, y los resultados mostraron cómo esta tecnología de impacto cinético podría usarse para desviar asteroides que pueden parecer estar en curso de colisión con la Tierra. Ni Dimorphos, ni el asteroide más grande que orbita llamado Didymos, representan una amenaza para la Tierra.

El impacto de DART tuvo éxito, cambiando el período orbital de Dimorphos alrededor de Didymos en 33 minutos. Esta primera prueba de defensa planetaria, que tuvo lugar a 11,3 millones de kilómetros (7 millones de millas) de la Tierra, también liberó toneladas de material al espacio.

Dos equipos diferentes de astrónomos utilizaron el Very Large Telescope para estudiar las consecuencias del evento.

«Los impactos entre asteroides ocurren naturalmente, pero nunca se sabe de antemano», dijo en un comunicado la autora principal del estudio, Cyrielle Opitom, astrónoma y canciller de la Universidad de Edimburgo. «DART es una gran oportunidad para estudiar un impacto controlado, casi como en un laboratorio».

Opitom y sus colegas investigadores rastrearon la nube de escombros que resultó de la colisión durante un mes utilizando el instrumento Multi Unit Spectroscopic Explorer del telescopio, también llamado MUSE.

La nube de rocas y escombros que inicialmente salió disparada de la superficie de Dimorphos parecía estar hecha de partículas finas. Días después, el equipo vio otras estructuras en la nube de escombros, como grupos y espirales de partículas más grandes, así como una larga cola similar a la de un cometa que se deslizaba detrás del asteroide.

El instrumento MUSE permitió a los investigadores observar la nube a través de un arco iris de luz para buscar firmas reveladoras de sustancias químicas y gases. Pero el equipo no pudo detectar agua ni oxígeno.

“No se espera que los asteroides contengan cantidades significativas de hielo, por lo que detectar cualquier rastro de agua habría sido una verdadera sorpresa”, dijo Opitom.

La ilustración de un artista muestra el aspecto probable de la nube de escombros cuando fue expulsada del asteroide.

El equipo también estuvo atento a cualquier rastro de la propia nave espacial DART, incluido el propulsor que utilizó para viajar al asteroide.

“Sabíamos que era una posibilidad remota, ya que la cantidad de gas que quedaría en los tanques del sistema de propulsión no sería enorme. Además, parte de ella habría viajado demasiado lejos para detectarla con MUSE en el momento en que comenzamos a observar”, dijo.

Otra investigación reciente incluyó una «película» capturada por el Telescopio Espacial Hubble que muestra la evolución de la nueva cola del asteroide y cuántas toneladas de material se esparcieron al espacio en el momento del impacto.

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