La NASA se asocia con el Pentágono para naves espaciales atómicas

DARPA trabajará con la agencia espacial de EE. UU. para desarrollar una nave de Marte de propulsión nuclear

La agencia espacial estadounidense anunció el martes que estaba reviviendo una asociación de la década de 1960 con la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA), con el objetivo de desarrollar una nave espacial de propulsión nuclear para viajar a la Luna y Marte.

“La NASA trabajará con nuestro socio a largo plazo, DARPA, para desarrollar y demostrar tecnología avanzada de propulsión térmica nuclear a partir de 2027”, dijo el administrador Bill Nelson, y agregó que las dos agencias “encenderán el futuro juntas”.

Mientras que la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA (STMD) estará a cargo del “desarrollo técnico para el motor térmico nuclear”, la rama de investigación del Pentágono será el contratista principal para desarrollar el reactor y el motor. La futura nave se denominó Cohete de demostración para operaciones ágiles cislunares, o DRACO.

La NASA y DARPA esperan tener una «demostración en el espacio» de la nave espacial y el motor «ya en 2027».

La directora de DARPA, Stefanie Tompkins, señaló que las dos agencias tienen una «larga historia de colaboración fructífera», desde el cohete Saturno V utilizado por el programa lunar Apolo de la década de 1960 hasta el reabastecimiento de combustible de satélites en los tiempos modernos.

El programa DRACO permitirá «avances de salto en tecnología espacial» en un dominio que es «crítico para el comercio moderno, el descubrimiento científico y la seguridad nacional», agregó Tompkins.

Un motor térmico nuclear usaría un reactor de fisión para calentar un propulsor líquido, en un proceso “tres o más veces más eficiente que la propulsión química convencional”, según la NASA. Si bien han pasado décadas desde que la NASA intentó por última vez desarrollar un motor de este tipo, «los recientes avances en ingeniería y materiales aeroespaciales están permitiendo una nueva era para la tecnología nuclear espacial», dijo el administrador asociado de STMD, Jim Reuter.

El Proyecto Orión, una empresa conjunta entre la NASA y DARPA en la década de 1960, imaginó una nave espacial impulsada por explosiones dirigidas de bombas de fisión. Para obtener financiación militar, el proyecto también intentó desarrollar un «acorazado espacial», una plataforma orbital para misiles nucleares, para el Pentágono.

Orión fue abandonado por razones tanto prácticas como legales. El tratado de prohibición parcial de pruebas de 1963 prohibió las pruebas de armas atómicas en el espacio, mientras que el Tratado del Espacio Exterior de 1967 prohibió el despliegue de cualquier arma de destrucción masiva en la órbita terrestre y más allá.

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