Un incendio forestal se convierte en el segundo incendio más grande en la historia de Texas

Un incendio forestal de rápido avance que arrasaba el Panhandle de Texas se convirtió el miércoles en el segundo incendio más grande en la historia del estado, lo que obligó a evacuaciones y provocó cortes de energía mientras los bomberos luchaban por contener las crecientes llamas.

El incendio en expansión fue parte de una serie de incendios que ardieron fuera de control y amenazaron a pueblos rurales, donde los funcionarios locales cerraron carreteras e instaron a los residentes a abandonar sus hogares. El mayor de los incendios, que creció a casi 800 millas cuadradas, saltó a partes de la vecina Oklahoma y quedó completamente incontenido cuando amaneció, según el Servicio Forestal de Texas A&M.

Las autoridades estaban evaluando los daños el miércoles y advirtieron que podrían ser extensos. El coordinador de Manejo de Emergencias del condado de Hemphill, Bill Kendall, describió el terreno carbonizado “como un paisaje lunar”. … Simplemente todo se acabó”.

Kendall dijo que unas 40 casas fueron quemadas alrededor del perímetro de la ciudad de Canadian, pero que no se perdió ningún edificio dentro de la comunidad.

«Empezamos a tener esas pérdidas en la oscuridad, por lo que no supimos realmente lo que teníamos hasta esta mañana, hasta que pudimos ver», dijo.

La ciudad de Fritch, con una población de menos de 2.000 habitantes, perdió cientos de viviendas en un incendio en 2014 y pareció verse duramente afectada nuevamente.

La gente en esa área probablemente no esté “preparada para lo que verán si llegan a la ciudad”, dijo la portavoz de Manejo de Emergencias del condado de Hutchinson, Deidra Thomas, en una transmisión en vivo en las redes sociales. Comparó los daños con los de un tornado.

La ciudad seguía siendo insegura para que la gente regresara, dijo.

Las autoridades no han dicho qué provocó los incendios, pero los fuertes vientos, el pasto seco y las temperaturas inusualmente cálidas alimentaron los incendios. Cerca de Borger, una comunidad de unas 13.000 personas, los funcionarios de emergencia en un momento dado el martes por la noche respondieron preguntas de residentes aterrorizados durante una transmisión en vivo por Facebook y les dijeron que se prepararan para irse si aún no lo habían hecho.

“Era como un anillo de fuego alrededor de Borger. No había salida. … Las cuatro carreteras principales estaban cerradas”, dijo Adrianna Hill, de 28 años, cuya casa estaba a aproximadamente una milla del incendio. Ella dijo que un viento del norte que avivó el fuego en la dirección opuesta “nos salvó el trasero”.

El gobernador republicano Greg Abbott emitió una declaración de desastre para 60 condados. Las llamas invasoras provocaron que la principal instalación que desmonta el arsenal nuclear de Estados Unidos detuviera sus operaciones el martes por la noche, pero estaba abierta para trabajar con normalidad el miércoles.

Los incendios arrasaron condados escasamente poblados en las vastas y altas llanuras salpicadas de ranchos ganaderos y plataformas petrolíferas. El incendio principal, conocido como incendio de Smoke House Creek, había crecido a más de la mitad del tamaño del estado de Rhode Island. Es cinco veces mayor que el lunes, cuando comenzó.

El pronóstico del tiempo brindó cierta esperanza a los bomberos: temperaturas más frescas, menos viento y posiblemente lluvia el jueves. Pero por ahora, la situación era grave en algunas zonas.

Vientos sostenidos de hasta 45 mph, con ráfagas de hasta 70 mph, provocaron que los incendios que se propagaban hacia el este giraran hacia el sur, amenazando nuevas áreas, dijeron los meteorólogos. Pero los vientos se calmaron después de que llegó un frente frío el martes por la noche, dijo Peter Vanden Bosch, meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional en Amarillo, Texas.

«Afortunadamente, los vientos se han debilitado bastante», afirmó Vanden Bosch el miércoles. Se esperaban condiciones ventosas nuevamente el viernes y un clima crítico de incendios podría regresar el fin de semana, dijo.

A medida que aumentaban las órdenes de evacuación el martes, los funcionarios del condado y de la ciudad imploraron a los residentes que activaran los servicios de alerta de emergencia en sus teléfonos celulares y que estuvieran listos para evacuar de inmediato.

Un número indeterminado de casas y otras estructuras en el condado resultaron dañadas o destruidas, dijeron funcionarios de emergencia locales.

La planta Pantex, al noreste de Amarillo, evacuó al personal no esencial el martes por la noche por «mucha precaución», dijo Laef Pendergraft, portavoz de la oficina de producción de la Administración Nacional de Seguridad Nuclear en Pantex. Los bomberos permanecieron en caso de emergencia.

La planta ha sido durante mucho tiempo el principal sitio estadounidense para ensamblar y desarmar bombas atómicas. Completó su última bomba nueva en 1991 y desde entonces ha desmantelado miles.

Pantex tuiteó la madrugada del miércoles que la instalación “está abierta para operaciones normales del turno de día” y que todo el personal debía presentarse a trabajar de acuerdo con su horario asignado.

Mientras los incendios arreciaban el martes, se ordenaron evacuaciones en varios pueblos en una franja al noreste de Amarillo.

El incendio de Smokehouse Creek se extendió desde Texas hasta el vecino condado de Roger Mills en el oeste de Oklahoma, donde los funcionarios alentaron a la gente del área de Durham a huir. Las autoridades aún no sabían la magnitud del incendio en Oklahoma. El director de manejo de emergencias del condado de Roger Mills no respondió de inmediato a las llamadas telefónicas para hacer comentarios.

Un incendio no relacionado en el condado de Ellis, Oklahoma, en la frontera entre Oklahoma y Texas, provocó el martes evacuaciones de las ciudades de Shattuck y Gage. La orden de evacuación se levantó horas después, según el director de Manejo de Emergencias del condado, Riley Latta. El incendio tuvo orígenes desconocidos y quemó aproximadamente 47 millas cuadradas, según el Departamento de Agricultura, Alimentación y Silvicultura de Oklahoma.

El martes por la noche, los incendios estaban a entre 20 y 25 millas de Amarillo y el viento arrastraba humo hacia la ciudad, lo que podría afectar a personas con problemas respiratorios, dijeron funcionarios del Servicio Meteorológico Nacional.

El servicio meteorológico emitió advertencias de bandera roja y alertas de peligro de incendio para varios otros estados en la sección central del país, ya que vientos de más de 40 mph combinados con temperaturas cálidas, baja humedad y vegetación seca en invierno crearon condiciones propicias para incendios forestales.

En el centro de Nebraska, una cortadora de césped provocó un incendio en una pradera que quemó una enorme franja de pastizal aproximadamente del tamaño de Omaha, la ciudad más grande del estado, dijeron funcionarios estatales el martes.

Associated Press escritores Ken Miller en Oklahoma City, Lisa Baumann en Bellingham, Washington, y Stefanie Dazio en Los Ángeles contribuyó a este informe.