No, los inmigrantes no contrabandean fentanilo a través de la frontera

Dos hechos no relacionados combinados con una mentira forman una poderosa y peligrosa pieza de desinformación que se está difundiendo viralmente.

Los hechos son que una epidemia de sobredosis de drogas es matando a más de 100.000 estadounidenses al año y que muchos más inmigrantes que nunca antes están cruzando la frontera sur del país. La mentira es que los inmigrantes traen fentanilo, el opioide altamente adictivo detrás de la mayoría de las sobredosis letales.

De hecho, la mayor parte del fentanilo ilícito se fabrica en el extranjero y se contrabandea a través de la frontera sur. Pero es transportado en gran medida por Ciudadanos estadounidenses, no inmigrantes.

Alrededor del 90% del fentanilo incautado en la frontera en los últimos años se produjo en cruces legales, que los inmigrantes indocumentados generalmente evitan, y el 91% de las incautaciones fueron de ciudadanos estadounidenses, según datos de la Patrulla Fronteriza. Es mucho más fácil transportar pastillas o polvo de fentanilo en uno de los miles de vehículos que pasan por los puertos de entrada legales todos los días que con gente desaliñada caminando, vadeando y trepando a través de la frontera.

Sin embargo, el expresidente Trump y otros políticos y expertos han estado vinculando incansablemente a los inmigrantes con el fentanilo en la campaña electoral, en el Congreso y en las redes sociales. Un anuncio de la campaña de Trump advertía sobre “cifras récord que cruzan nuestra frontera, costando miles de millones a los contribuyentes y casi la misma cantidad de estadounidenses muertos a causa del fentanilo que en la Segunda Guerra Mundial”. Mostraba imágenes de multitudes caminando a lo largo de una carretera y un titular de Fox News que decía: «La Patrulla Fronteriza confiscó suficiente fentanilo para matar a todo Estados Unidos».

Este es un ejemplo clásico de lo que llamamos discurso peligroso: lenguaje que inspira miedo y violencia al describir a otro grupo de personas como una amenaza existencial. Y está teniendo un efecto terrible: los estadounidenses están cada vez más convencidos de que los inmigrantes son los culpables de la crisis del fentanilo. Las publicaciones en las redes sociales que culpan a los inmigrantes por el costo de la droga se triplicaron de diciembre a enero, según nuestro análisis de más de 30 sitios.

Junto con otros discursos peligrosos que califican a los inmigrantes de terroristas e invasores, la mentira del fentanilo está alimentando llamados para que los estados envíen tropas de la Guardia Nacional a la frontera, incluso desde lugares que están lejos de la frontera, como Florida. Esto aumenta el riesgo de enfrentamientos violentos con los migrantes y con los agentes federales de la Patrulla Fronteriza.

Es especialmente difícil refutar este tipo de información errónea, que se basa no sólo en verdades parciales sino también en miedo y dolor genuinos. El miedo es una emoción visceral que provoca fuertes respuestas biológicas del cuerpo humano, por lo que el discurso más peligroso invoca una amenaza mortal de algún tipo.

El miedo a las enfermedades, por ejemplo, puede ser tan transmisible como los microbios que las causan. Al principio de la pandemia de COVID-19, el miedo llevó a la gente a creer en información peligrosa, incluida la recomendación de Trump de tomar cloroquina, un medicamento contra la malaria, para protegerse contra el contagio. Un estudio publicado recientemente atribuyó aproximadamente 17.000 muertes en todo Estados Unidos y otros países al uso de hidroxicloroquina al comienzo de la pandemia.

La combinación de verdad, mentiras y miedo ya ha resultado fatal antes. Durante la epidemia de ébola de 2018-20, por ejemplo, quedó claro que la enfermedad era letal y que muchos congoleños desconfiaban de su gobierno. Cuando esos hechos se unieron con el falso rumor de que los trabajadores médicos estaban propagando el Ébola en lugar de tratar de evitar que la gente muriera a causa de él, los trabajadores fueron atacados. La desinformación inspiró Casi 500 actos de violencia y al menos 25 muertes..

Es vital que las personas influyentes refuten la mentira del fentanilo, que crea riesgos similares de violencia contra un grupo en particular, en este caso los inmigrantes. Además, esa peligrosa desinformación distrae la atención y los recursos de respuestas eficaces a una epidemia mortal.

Susan Benesch es la directora ejecutiva de el Dangerous Speech Project, donde Catherine Buerger es la directora de investigación.