La prisión que ayudó a construir 'la ciudad del fin del mundo'

Algunos llaman a esta prisión el Alcatraz de Argentina. Sus habitantes ayudaron a construir lo que hoy se conoce como la ciudad del fin del mundo.

Enviados aquí a principios del siglo XX para poblar el extremo sur del país, pavimentaron las carreteras y calentaron las casas con madera que transportaban en tren desde los bosques cercanos. El clima gélido y la ubicación remota de Ushuaia significaban que si los reclusos lograban escapar de los terrenos de la prisión, rara vez llegaban lejos.

Ubicada a lo largo del Canal Beagle con montañas cubiertas de nieve detrás, Ushuaia creció hasta convertirse en una importante ciudad portuaria de 80.000 habitantes y un centro para el ecoturismo. Los barcos salen regularmente hacia la Antártida.

La prisión se ha convertido en un museo y una atracción de “turismo oscuro” –como Chernobyl– que sirve como recordatorio de que Ushuaia debe su existencia en gran medida al trabajo de los reclusos.

Los visitantes caminan por los largos pabellones de la prisión de Ushuaia, ahora un museo.

(Leila Miller / Los Ángeles Times)

Las tiendas de regalos ofrecen una oferta aparentemente interminable de souvenirs con temas carcelarios, entre ellos mamelucos para bebés y guantes de cocina con el diseño característico de los uniformes carcelarios: rayas horizontales amarillas y azules. El Tren del Fin del Mundo que recorre el Parque Nacional Tierra del Fuego simula el recorrido forestal que realizaban diariamente los prisioneros e invita a los pasajeros a vivir “el encanto de una época que ya pasó”.

El kitsch alimenta un debate sobre si mercantilizar el “turismo oscuro” es desagradable o hace que la historia sea más accesible. Ryan C. Edwards, autor de “A Carceral Ecology”, que examina la prisión de Ushuaia y su legado, dijo que la gente no debería olvidar el pasado de Ushuaia.

“Es muy divertido viajar en tren, escuchar las historias, estar sombrío al respecto y luego ser feliz mientras caminas por las montañas”, dijo.

Pero la historia de Ushuaia como ciudad y prisión plantea una pregunta incómoda.

“Lo uno se debe al otro”, dijo Edwards, “¿y estamos de acuerdo con eso?”

Cuando Argentina estableció una subprefectura en Tierra del Fuego en 1884, luego de un tratado con Chile que dividió el territorio entre ambos países, la región estaba poblada por indígenas y misioneros ingleses.

Los funcionarios argentinos, incluido el presidente Julio Roca, vieron una prisión como una forma de obtener una fuente confiable de manos y ocupar el territorio para defenderlo de Chile. Señalaron como modelos las colonias penales de todo el mundo, incluido el asentamiento británico en Australia.

El nombre Ushuaia, pronunciado oo-SWY-yah, proviene de la lengua indígena yagan y significa “la bahía que mira al oeste”.

Un grupo de prisioneros a quienes se les prometió sentencias reducidas se ofrecieron voluntariamente para trasladarse a Ushuaia para construir una cárcel para civiles, según Edwards. En 1902 se colocó la primera piedra a la vista de las costas del Canal Beagle.

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Foto de archivo histórico del penal de Ushuaia.

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Un área abierta abarrotada y llena de reclusos.

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Foto de archivo histórico del penal de Ushuaia.

1. Las fugas exitosas de prisión eran raras en Ushuaia debido a su clima gélido y su ubicación remota. 2. Dentro de la rotonda de la prisión. Los prisioneros vivían a menudo en condiciones de hacinamiento. 3. Una vista exterior de la prisión de Ushuaia. (Cortesía Museo del Fin del Mundo – Ushuaia)

El diseño de la prisión, cinco largos bloques de celdas que se unen en una rotonda como los rayos de una rueda, se inspiró en la famosa Penitenciaría Estatal del Este en Filadelfia. Algunos defensores pensaron que el trabajo físico y la naturaleza y el clima frío de la Patagonia podrían ayudar a rehabilitar a los prisioneros.

«Existe la creencia de que las zonas frías y heladas en realidad moderarán los hábitos criminales», dijo Edwards. «Se obtiene una penitenciaría muy científica en una región muy fría que creen que es saludable».

La penitenciaría creció a 380 celdas y albergaba a más de 500 prisioneros a la vez, y sufría hacinamiento. La prisión tenía panadería, mecánico, sastrería, periódico y aserradero, y los prisioneros se encargaban de los proyectos de construcción de la ciudad. También gestionaba una planta que generaba electricidad para la ciudad, que sufrió apagones cuando la prisión, bajo la jurisdicción del Ministerio de Justicia del país, cortó el suministro eléctrico durante conflictos con funcionarios locales.

“El pueblo pasó a depender completamente de la cárcel”, dijo Silvana Mabel Cecarelli, historiadora argentina que ha escrito varios libros sobre la prisión. “Querían una cuna, se la tuvieron que comprar a los presos”.

No se esperaba que los prisioneros que escaparon sobrevivieran. Algunos llegaron a la naturaleza sólo para iniciar incendios con la esperanza de ser descubiertos y rescatados.

La prisión albergaba a criminales famosos, incluido el asesino en serie Cayetano Santos Godino, quien fue acusado cuando era adolescente de estrangular a niños. En una época en la que los rasgos biológicos se estudiaban como indicadores de conducta criminal, Godino se hizo conocido por el público por sus grandes orejas y lo apodaron el petiso orejudo«el hombre bajo de orejas grandes».

Una fotografía en blanco y negro de reclusos en fila.

Fotografía de archivo de prisioneros con uniformes a rayas.

(Cortesía Museo del Fin del Mundo – Ushuaia)

El caso de Simón Radowitzky, un anarquista que fue trasladado a Ushuaia en 1911 después de asesinar al jefe de la policía de Buenos Aires tras violentos enfrentamientos entre la policía y manifestantes del movimiento obrero, atrajo la atención de los medios sobre la prisión y fomentó demandas para su cierre.

Los periodistas que visitaron escribieron sobre enfermedades y falta de calefacción. Un periodista de un periódico de Buenos Aires que entrevistó en secreto a prisioneros mientras trabajaban afuera escribió que “Ushuaia, la tierra maldita, es una mancha repugnante para la República”.

“Fue como dejarlos olvidados”, dijo Cecarelli. “La zona adquirió fama de lugar de castigo; por eso se la llamó 'Siberia Criolla'”, la Siberia argentina.

A medida que crecía el número de prisioneros y empleados penitenciarios, la población de Tierra del Fuego aumentó de 477 en 1895 a 2.504 en 1914.

Las familias de Ushuaia se adaptaron al medio ambiente, calentando sus camas con ladrillos calentados y pasando su tiempo libre patinando sobre hielo en la calle, escalando un glaciar cercano y haciendo caminatas en el bosque. Llegaban por radio noticias de Buenos Aires y del resto del mundo, y al puerto llegaban conservas y suministros en buques de carga.

Mar Tita Garea, de 84 años, residente en Ushuaia y conocida como una de sus “viejos pobladores”, recordó cómo su padre, que trabajaba en la sastrería del penal cuando ella era niña, traía a casa pan fresco de la panadería del penal todos los días. .

Mar Tita Garea ante fotografías enmarcadas.

Mar Tita Garea, de 84 años, es una de los “viejos pobladores” de Ushuaia. Su padre trabajaba como sastre en la prisión.

(Leila Miller / Los Ángeles Times)

“Estaba delicioso, incluso más sabroso que lo que haría mi madre”, dijo.

Garea ocasionalmente escuchaba a la orquesta de la prisión, que actuaba para el público en los días festivos nacionales, pero le preocupaba que la noticia de que un prisionero había escapado se extendiera por la ciudad.

“La gente se asustaría, o al menos yo me asusté”, dijo.

Una estatua de un recluso con los uniformes de la prisión se encuentra en un banco junto a los turistas.

Los turistas se sientan junto a un maniquí de prisionero dentro del museo de la prisión.

(Leila Miller / Los Ángeles Times)

Otro residente, Rúben Muñoz, de 85 años, cuyo tío era guardia de prisión, recordaba reunirse todas las noches con otros niños de la ciudad para observar cómo pasaba por una calle principal el tren que transportaba a los prisioneros que regresaban de recoger madera.

«No había televisión ni películas, así que era una especie de entretenimiento», dijo.

En 1947, el presidente Juan Perón anunció el cierre de la prisión a raíz de reformas nacionales que crearon prisiones rurales orientadas al trabajo en toda Argentina con el fin de apoyar el desarrollo de las comunidades agrícolas.

Ushuaia, incluso sin su prisión, siguió creciendo constantemente. En los años 70, el turismo en la Antártida, a dos días de viaje en barco, experimentó un auge. Las exenciones fiscales creadas en Tierra del Fuego para atraer gente a la provincia llevaron al desarrollo de un centro manufacturero que hoy produce casi todos los teléfonos móviles y televisores de Argentina.

Hoy en día, el turismo es uno de los sustentos de la ciudad. En verano, los visitantes llenan las estrechas calles del centro, donde las agencias ofrecen excursiones para ver pingüinos y viajes de último momento a la Antártida y las tiendas de souvenirs venden tazas y camisetas que dicen «fin del mundo».

Una oficina de correos en una costa de la Patagonia.

La “oficina de correos del fin del mundo” de Argentina en el Parque Nacional Tierra del Fuego.

(Leila Miller / Los Ángeles Times)

Antes de subir al Tren del Fin del Mundo, los pasajeros se hacen fotos junto al personal vestido con rayas horizontales para hacerse pasar por prisioneros. Una grabación cuenta la historia de la prisión en varios idiomas mientras el tren pasa por un río reluciente y valles. El emprendimiento ha sido un éxito. El año pasado, el tren tenía 259.000 pasajeros, frente a los 102.000 de 2013. Una década antes, tenía 60.000.

Un maniquí de guardia uniformado recibe a los visitantes en la entrada de la prisión, que en los años 90 fue convertida por un grupo de lugareños en museo. Las celdas repintadas albergan exhibiciones y dos pabellones albergan una galería de arte y una tienda de regalos.

Los turistas se toman fotografías con una figura de prisionero sentada en una mesa de café dentro de la rotonda. Rolando Bianco, un empresario porteño, posó para una fotografía con un diploma de la tienda de regalos que declara que los visitantes son “gratuitos”.

“Algo gracioso”, dijo. «Hay que tomarse la vida así».

Muchos lugareños están contentos con el impulso de la economía. Ana María Calderón, cuyo padre era huérfano en Buenos Aires y nunca había oído hablar de Ushuaia cuando una iglesia le encontró trabajo allí a los 20 años ayudando a imprimir un periódico, dijo que cuando creció, la ciudad se sentía muy apagada.

Un hombre mira fotografías de archivo.

José Enrique Cisterna, 95 años, mira una fotografía antigua de la cárcel. Cisterna se mudó a Ushuaia a los 18 años y trabajó en la base naval que se hizo cargo del penal.

(Leila Miller / Los Ángeles Times)

“Ver a la gente, los barcos, me da vida”, dijo.

Pero José Enrique Cisterna, un hombre de 95 años que se mudó a Ushuaia a los 18 y trabajó en la base naval que tomó el penal, dijo que es importante recordar que “el sufrimiento de los presos ayudó a expandir la ciudad”.