El pequeño estado de Iowa tiene un papel enorme en la elección del presidente

Con temperaturas bajo cero, los habitantes de Iowa se reunirán el lunes en iglesias, gimnasios de escuelas secundarias y centros comunitarios para seleccionar al candidato presidencial republicano que quieren que sea su abanderado en noviembre. Una vez más, una pequeña porción del público estadounidense (un grupo más pequeño que la población de Huntington Beach) – creará titulares mundiales sobre la primera contienda por la nominación presidencial del año.

¿Por qué Iowa –un estado agrario, anciano, abrumadoramente blanco y con relativamente pocos residentes– desempeña un papel tan enorme en la carrera presidencial? ¿Especialmente cuando California es mucho más representativa de la demografía y el futuro de la nación?

A temperaturas de alrededor de 10 grados bajo cero, un joven abre un camino con pala en Atlantic, Iowa. El clima extremo ha obligado a cancelar muchos eventos de campaña.

(Gina Ferazzi / Los Ángeles Times)

Estas preocupaciones no estaban presentes cuando se desarrolló el calendario primario moderno a finales del siglo XX, dijo Dan Schnur, profesor de política en la USC, Pepperdine y UC Berkeley. Añadió que si bien comprende las frustraciones de los californianos, el estado ha sido bendecido en muchos otros sentidos.

“Tenemos Hollywood y tenemos Silicon Valley. Tenemos las playas y las montañas. Tenemos más votos electorales en las elecciones generales que cualquier otro estado del país”, dijo. «Que tengan algunas semanas en el centro de atención».

Desde cualquier punto de vista, los 39,2 millones de residentes de California son más representativos del futuro de la nación que los 3,2 millones de Iowa.

Casi el 84% de los residentes del estado de Hawkeye son blancos no latinos, en comparación con el 59% de los estadounidenses y el 35% de los californianos. Iowa es el hogar de más personas mayores. California tiene un ingreso medio mucho más alto y está más densamente poblada.

Incluso algunos habitantes de Iowa coinciden en que hay motivos de preocupación.

«Es un verdadero honor para nosotros tener este papel», dijo el profesor francés jubilado Gene Larson, después de ver a la ex embajadora de la ONU, Nikki Haley, hablar ante los votantes en Ankeny. «No sé si podría decir que deberíamos tenerlo».

Gene Larson, profesor de francés jubilado, de 71 años, de Ankeny, Iowa.

Gene Larson, profesor de francés jubilado, de 71 años, se describe a sí mismo como un centrista que ha votado por candidatos presidenciales de ambos partidos.

(Gina Ferazzi / Los Ángeles Times)

El hombre de 71 años, que se describió como un centrista que votó por candidatos presidenciales de ambos partidos, dijo que la naturaleza de los caucus ha cambiado, al igual que la demografía de la nación.

“Definitivamente no somos racialmente representativos del país, de eso no hay duda. No creo que de ello se deduzca que seamos parciales”, dijo, señalando al entonces senador. La sorprendente victoria de Barack Obama en las asambleas demócratas de Iowa de 2008, que sentaron las bases para su elección a la Casa Blanca, un momento a menudo destacado por los defensores del papel de Iowa en el proceso de nominación.

Dicho esto, tendría sentido revisar el proceso, incluso si eso significa que Iowa pierda su estatus, señaló.

«Sería bueno [if] está extendido por todo el país. También he visto la idea de que seis u ocho estados se organicen en grupos y que los diferentes grupos vayan primero cada año. Creo que eso podría ser justo”, dijo.

“Al principio, nos enorgullecíamos del ambiente de pueblo pequeño, donde los candidatos tenían que demostrar que estaban orientados a las personas para tener éxito. Creo que eso tiene algún mérito en comparación con ir a un gran estado televisivo” como California, añadió Larson. «Pero creo que es importante compartirlo y creo que tal vez sea hora de compartirlo».

Otros argumentan que si bien el sistema de nominación no es perfecto, brinda a los estadounidenses de origen medio la oportunidad de reunirse y cuestionar a los candidatos de una manera que nunca sería posible en California u otros estados grandes.

«No sé si puedo hablar de si somos o no una muestra representativa perfecta del país, pero creo que tenemos una representación bastante buena de conservadores, liberales, demócratas, republicanos, ambos lados», dijo Andrew. Stephenson, ingeniero de fabricación y votante indeciso, después de ver al gobernador de Florida, Ron DeSantis, cortejar a los votantes en Jethro's BBQ en Ames.

Los votantes se reúnen en una pequeña sala para escuchar a Nikki Haley hablar durante un evento de campaña en Jethro's BBQ.

Los votantes se reúnen para escuchar hablar a Haley. La población votante de Iowa es mayoritariamente blanca.

(Gina Ferazzi / Los Ángeles Times)

«Quiero decir, tiene que estar en alguna parte, ¿verdad?» añadió el hombre de 42 años, señalando que los habitantes de Iowa tienen la expectativa de conocer a los candidatos y examinarlos en persona en lugar de hacerlo a través de costosos anuncios de televisión, el principal método de campaña en estados grandes como California. «No sé quién sería mejor o más apropiado».

La contienda de Iowa se convirtió en un campo de pruebas para los candidatos presidenciales en los años 1970. Otros estados han cuestionado el enorme papel de Iowa durante años, pero fueron rechazados con el argumento de que cualquier candidato dispuesto a dedicar tiempo y esfuerzo para reunirse con los habitantes de Iowa podría tener una oportunidad allí, debido a la naturaleza íntima de los caucus.

De manera similar, las preocupaciones latentes acerca de que los residentes del estado no fueran representativos de la demografía y la dirección de la nación nunca llegaron a un punto de ebullición total, hasta que los demócratas del estado desconcertaron tanto al caucus de 2020 que no se declaró ningún ganador formal. Los demócratas nacionales convirtieron a Carolina del Sur en el primer estado oficial en la contienda de nominación de su partido este año, aunque los críticos dicen que el cambio tuvo más que ver con los mediocres resultados del presidente Biden en Iowa y New Hampshire, que celebra las primeras primarias del país.

Muchos incondicionales de Iowa argumentan que el papel del estado está justificado porque crea igualdad de condiciones para los candidatos, independientemente de sus recursos financieros, y porque los votantes esperan poder interrogar a los aspirantes a la presidencia.

“Los habitantes de Iowa se lo toman muy en serio. Realmente quieren conocer a los candidatos. Es política minorista”, dijo Terry Branstad, ex embajador del presidente Trump en China y gobernador de Iowa durante varios mandatos.

Él también argumentó que Obama, con su sorpresiva victoria sobre Hillary Clinton en las asambleas electorales de 2008, nunca habría llegado a ser presidente si la carrera hubiera comenzado en un estado grande como California.

«El dinero y las conexiones de Clinton habrían dominado, y eso no habría sucedido», dijo Branstad. “Ese es el problema en esos estados: muy rara vez la gente llega a reunirse con los candidatos, mientras que, como en Iowa, muchas veces se reúnen con ellos varias veces. Así que creo que eso es importante”.

Algunos californianos están de acuerdo.

  El residente Jon Hathaway se une a otros seguidores en un evento de campaña para Nikki Haley en Jethro's BBQ.

Jon Hathaway se une a otros seguidores de Haley en el evento.

(Gina Ferazzi / Los Ángeles Times)

«El argumento a favor de Iowa es que la barrera de entrada es baja, por lo que favorece a cualquier candidato que quiera entrar y trabajar», dijo el estratega republicano Rob Stutzman. “Mientras que si se comenzara en un estado como California, sólo se favorecería a un candidato rico.

“Es un Estado-nación. Siempre favorecerá al candidato más rico”, añadió Stutzman, quien asesoró al exgobernador Arnold Schwarzenegger, así como a la multimillonaria Meg Whitman en su candidatura a gobernador en 2010. «Hay demasiados mercados de medios, es un estado demasiado grande para moverse eficientemente sin gastar mucho dinero en jets privados».

Dicho esto, Stutzman considera que la falta de diversidad y la economía impulsada por la agricultura en Iowa “no son ideales”. California podría ser más relevante si tiene un papel temprano en el proceso de nominación, como lo hace este año, cuando se encuentra entre más de una docena de estados que votarán el 5 de marzo, el Súper Martes.

“Así que hay pros y contras”, dijo, antes de recordar haber observado reuniones previas en Iowa. “Es una buena tradición. Los votantes allí se lo toman en serio. Lo extrañaré si no vuelve a suceder”.

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