El módulo de aterrizaje lunar de Japón alcanzó su objetivo preciso, pero parece estar al revés

La agencia espacial de Japón dijo el jueves que su primera misión lunar alcanzó la pequeña porción de la superficie lunar a la que apuntaba, en una demostración exitosa de su sistema de aterrizaje preciso, aunque la sonda parece estar boca abajo.

Japón se convirtió en el quinto país de la historia en llegar a la Luna cuando el módulo de aterrizaje inteligente para investigar la Luna, o SLIM, aterrizó la madrugada del sábado. Pero los problemas con las baterías solares de la sonda hicieron difícil al principio determinar si la sonda aterrizó en la zona objetivo.

Si bien la mayoría de las sondas anteriores han utilizado zonas de aterrizaje de aproximadamente seis millas de ancho, SLIM apuntaba a un objetivo de sólo 330 pies.

Una mayor precisión daría a los científicos acceso a una mayor superficie de la Luna, ya que las sondas podrían colocarse más cerca de los objetos de estudio.

Uno de los motores principales del módulo de aterrizaje perdió empuje a unos 54 metros sobre la superficie lunar, lo que provocó un aterrizaje más duro de lo planeado.

Un par de sondas autónomas lanzadas por SLIM antes del aterrizaje enviaron imágenes del vehículo en forma de caja en la superficie, aunque parecía estar al revés.

Después de unos días de análisis de datos, la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) determinó que la nave aterrizó a unos 60 metros de su objetivo, entre dos cráteres cerca del cráter Shioli, una región cubierta de roca volcánica.

Pero después del percance del aterrizaje, los paneles solares de la nave terminaron orientados en la dirección equivocada y no puede generar energía. Las autoridades dijeron que todavía hay esperanzas de que la sonda pueda recargarse cuando la luna entre en su “tiempo diurno” en los próximos días.

El director de proyectos de JAXA, Shinichiro Sakai, dijo que las imágenes eran exactamente iguales a las que había imaginado y visto en representaciones por computadora.

“Algo que diseñamos viajó hasta la luna y tomó esa instantánea. Casi me caigo cuando lo vi”, dijo. Para el aterrizaje preciso, dijo Sakai, le daría a SLIM una “puntuación perfecta”.

«Hemos demostrado que podemos aterrizar donde queramos», dijo Sakai. «Abrimos la puerta a una nueva era».

LEV-1, un robot saltador equipado con una antena y una cámara, tuvo la tarea de grabar el aterrizaje de SLIM y transmitir imágenes a la Tierra. LEV-2 es un rover del tamaño de una pelota de béisbol equipado con dos cámaras, desarrollado por JAXA con Sony, el fabricante de juguetes Tomy Co. y la Universidad de Doshisha.

Las dos sondas autónomas encuadran y seleccionan imágenes de forma independiente, y ambas utilizan la antena del LEV-1 para enviarlas a la base.

Japón sigue a Estados Unidos, la Unión Soviética, China y la India en alcanzar la superficie lunar.

El proyecto fue el fruto de dos décadas de trabajo en tecnología de precisión por parte de JAXA.

JAXA tiene un historial de aterrizajes difíciles. Su nave espacial Hayabusa2, lanzada en 2014, aterrizó dos veces en el asteroide Ryugu de 3.000 pies de largo, recogiendo muestras que fueron devueltas a la Tierra.

SLIM, apodado “el francotirador lunar”, tenía como objetivo buscar pistas sobre el origen de la luna, incluido el análisis de minerales con una cámara especial.

SLIM se lanzó en un cohete Mitsubishi Heavy H2A en septiembre. Inicialmente orbitó la Tierra y entró en la órbita lunar el 25 de diciembre.

Japón espera recuperar la confianza en su tecnología espacial después de una serie de fracasos.

Una nave espacial diseñada por una empresa japonesa se estrelló durante un intento de alunizaje en abril, y un nuevo cohete insignia fracasó en su lanzamiento debut en marzo.