¿Deberían los bosques de piñones y enebros convertirse en biocombustibles?

Cuando Varlin Higbee contempla el bosque cubierto de pinos piñoneros y enebros que llenan el alto desierto en las afueras de esta antigua ciudad de Union Pacific Railroad, solo hay un pensamiento que cruza por su mente:

«Son sólo un incendio forestal a punto de ocurrir», dice el comisionado del condado de Lincoln sobre los árboles bajos y tupidos.

Y Higbee no es el único que siente disgusto por las plantas.

El comisionado del condado de Lincoln, Varlin Higbee, de 63 años, en la comunidad rural de Caliente, en el este de Nevada, que cree que se beneficiaría de un plan para cosechar piñones y enebros para producir metanol.

(Louis Sahagún / Los Angeles Times)

A pesar de los muchos usos que los nativos americanos alguna vez dieron a los bosques de piñones y enebros, uno de los cuales era el sustento de los piñones, los ganaderos y administradores de tierras federales en todo el suroeste de Estados Unidos ahora los consideran un flagelo invasivo y altamente inflamable.

En partes de California y gran parte de la Gran Cuenca, los propietarios de tierras han declarado la guerra a los pinos piñoneros y los enebros, talándolos de los pastizales con cadenas, excavadoras, sierras y herbicidas. Al mismo tiempo, los árboles están atrayendo un interés cada vez mayor como fuente de energía renovable, como en el condado de Lassen en California, donde cada año se alimentan 150.000 toneladas de árboles a la central eléctrica de Honey Lake para generar energía para clientes como San Diego Gas. y eléctrico.

Más recientemente, Higbee y otros funcionarios de Nevada propusieron convertirlos en metanol verde, un biocombustible que podría usarse para todo, desde generar electricidad hasta alimentar buques de carga que hacen escala en los puertos de Los Ángeles y Long Beach.

En enero, el gobernador de Nevada, Joe Lombardo, firmó una declaración de entendimiento con Dinamarca para desarrollar un parque industrial en el condado de Lincoln donde se extraería metanol de la madera y se utilizaría como aditivo de combustible para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero de los motores diésel.

Según Lombardo, es una combinación perfecta.

«Este proyecto tecnológico innovador y colaborativo produce energía renovable limpia y, al mismo tiempo, utiliza árboles que necesitan ser talados para mantener un bosque saludable», dijo Lombardo.

Los grupos ecologistas, sin embargo, han criticado el plan. Entre otras críticas, dicen que el acuerdo con Dinamarca prepara el escenario para una lucha por el futuro de un paisaje ecológicamente rico, gran parte del cual no ha sido afectado por el brillo y el bullicio de Las Vegas y Reno.

Gary Hughes, de Biofuelwatch, un grupo de defensa centrado en el impacto del desarrollo de la bioenergía, descartó la propuesta como «un callejón sin salida tecnológico y un desperdicio desgarrador de árboles sanos».

Tres buques portacontenedores están atracados en un puerto.

Un buque portacontenedores de Maersk Line procedente de Dinamarca espera su descarga en el puerto de Los Ángeles. Dinamarca espera que el estado de Nevada convierta los pinos piñoneros y los enebros en biocombustibles que podrían utilizarse para impulsar buques de carga.

(Allen J. Schaben/Los Angeles Times)

Dinamarca, donde se encuentra Maersk, la compañía naviera de contenedores más grande del mundo, se ha comprometido a estar 100% libre de combustibles fósiles para 2050, y la bioenergía es una parte clave de ese ambicioso esfuerzo.

«Dinamarca está a la vanguardia del desarrollo de energías renovables y una colaboración más estrecha entre Nevada y Dinamarca sólo puede fortalecer nuestra búsqueda conjunta para crear crecimiento económico y empleos bien remunerados, al mismo tiempo que beneficia al medio ambiente y a nuestro planeta», se lee en una declaración danesa. Embajador en Estados Unidos Jesper Møller Sørensen.

Los funcionarios de Nevada quieren ubicar la instalación en medio de aproximadamente 1,3 millones de acres de bosques de piñones y enebros en tierras públicas a unas 150 millas al noreste de Las Vegas. El sitio propuesto también está atravesado por una línea principal de Union Pacific que termina en los puertos de Los Ángeles y Long Beach.

La instalación, según los funcionarios, podría atraer 260 millones de dólares en inversiones, crear 150 empleos locales muy necesarios y convertirse en un modelo para la creación de parques industriales similares en otras partes de Nevada.

Pero existen importantes problemas ambientales involucrados en la extracción de árboles centenarios de tierras públicas montañosas del este de Nevada que miden entre 15 y 20 pies de altura.

«Me sorprendería que esta propuesta tuviera éxito», dijo Hughes. «Hasta ahora, todos los esfuerzos para producir metanol a partir de madera a escala para la industria de la aviación, por ejemplo, han fracasado».

Patrick Donnelly, director de la Gran Cuenca del Centro para la Diversidad Biológica, lo llamó un nuevo capítulo en “la guerra de 200 años de nuestra nación contra los ecosistemas de piñón y enebro”.

«Cada generación encuentra una nueva excusa para justificar su destrucción porque no proporcionan los beneficios económicos que se obtienen de los altos pinos favorecidos por la industria maderera», dijo.

«Ahora, parece que el estado de Nevada está descorchando champán porque cree que ha encontrado una manera de ganar dinero con los árboles», dijo Donnelly. «Pero lo veo como un beneficio de carbono a corto plazo a expensas de los beneficios de secuestro de carbono a largo plazo que proporciona un bosque sano».

El desarrollo de instalaciones de energía renovable (solar, eólica, geotérmica y biomasa) en tierras públicas ha sido una de las principales prioridades del gobierno federal en su intento de aliviar la dependencia del país de los combustibles fósiles y frenar el calentamiento global.

Con ese objetivo en mente, la Oficina de Gestión de Tierras está trabajando estrechamente en el condado de Lincoln con la oficina de desarrollo económico del gobernador, ingenieros en Dinamarca y Sixco Nevada Inc. (un consorcio de empresas centradas en el despliegue de nuevas tecnologías) para desarrollar la propuesta.

A los ojos del BLM, los pinos piñoneros y los enebros son especies de malezas que invaden los pastizales de artemisa y aumentan el riesgo de incendios forestales. Dicen que una sobreabundancia de bosques de piñones y enebros impulsó el incendio Calf Canyon-Hermits Peak de 2022 en Nuevo México, que quemó 341,735 acres, un récord estatal.

Pero los ambientalistas sostienen que la pérdida de árboles supera los beneficios de la producción de biocombustibles y biomasa.

Los bosques de piñón y enebro absorben carbono atmosférico mediante el proceso de fotosíntesis y se han extendido durante miles de años en gran parte de Nevada y Utah, así como en partes de California, Idaho, Oregón, Wyoming y Baja California. Los críticos del proyecto de biocombustibles dicen que el papel de los bosques en el almacenamiento de carbono es fundamental para luchar contra el cambio climático.

A los ambientalistas también les preocupa que la pérdida y degradación de los bosques de piñoneros y enebros represente una amenaza significativa para varias especies animales, incluido el arrendajo piñonero azul brillante, que se está considerando para incluirlo en la lista federal como especie en peligro de extinción.

Tres hombres caminan en el sitio del proyecto de biocombustibles propuesto, rodeado por 1,3 millones de acres de bosque de piñones y enebros.

El comisionado del condado de Lincoln, Varlin Higbee, en el centro, camina con Derick Hembd, a la derecha, presidente de Sixco Nevada, un consorcio de empresas centradas en infraestructura, y Bill Vinnicombet, asesor financiero de energía de Sixco Nevada, en el sitio propuesto para la cosecha de árboles y la producción de biocombustibles. proyecto al noreste de Las Vegas.

(Louis Sahagún / Los Angeles Times)

El Western Watershed Project y el Centro para la Diversidad Biológica han presentado una demanda en el Tribunal de Distrito de EE. UU. impugnando la aprobación por parte del BLM de un plan para eliminar bosques de piñón y enebro en más de 380.000 acres de matorrales de artemisa en tierras federales en el este de Nevada.

La demanda afirma que el plan erradicaría el hábitat de los urogallo y los arrendajos piñoneros en peligro de extinción con técnicas que incluyen el “encadenamiento”: arrastrar una cadena de ancla desde un buque de la Marina de los EE. UU. entre dos excavadoras para arrancar y aplastar bosques de piñoneros, enebros y artemisas.

Derick Hembd, presidente de Sixco Nevada, dijo que la propuesta del gobernador exige el uso de tijeras y sierras para talar árboles individuales, dejando intactos los árboles jóvenes y la artemisa.

Queda por ver, sin embargo, si las preocupaciones sobre el futuro de los arrendajos piñoneros y otras criaturas amenazan con detener o descarrilar el proyecto en el condado rural de Lincoln, mejor conocido como puerta de entrada a la secreta instalación militar Área 51 de la Fuerza Aérea de EE. UU.

Pero Higbee, de 63 años, tiene grandes esperanzas en la propuesta, que también podría dar nueva vida a comunidades rurales en dificultades como Caliente, donde la población de unas 1.100 personas no se ha movido en décadas.

“Necesitamos crecer”, dijo Higbee con frustración. «Voy a hacer todo lo que esté a mi alcance para poner este proyecto en marcha».