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Laurie Cunningham: una pionera eléctrica, la primera jugadora británica del Real Madrid

Laurie Cunningham, fotografiada en 1975
Laurie Cunningham, fotografiada en Orient en 1975

En el centro de un pequeño parque al este de Londres, a un tiro de piedra del estadio de Leyton Orient, hay una estatua de un hombre con los brazos extendidos y el pie izquierdo levantado delicadamente de puntillas.

El fútbol en sus botas deja en claro su profesión, pero la postura podría ser la de un bailarín, tal vez incluso un trapecista.

Balletic es una palabra que se usa con frecuencia para describir a Laurie Cunningham, una lateral eléctrica que se deslizó sin esfuerzo por los campos turbios de la década de 1970, influyendo en los defensores del pasado con aplomo y determinación.

Cunningham fue el primer británico en unirse al Real Madrid y uno de los primeros jugadores negros en representar a Inglaterra. A menudo fue objeto de abusos racistas.

Aquellos que recuerdan haberlo visto jugar hablan con aire susurrado sobre la grandeza. El ex técnico español Vicente del Bosque, compañero de Cunningham en el Madrid, lo describió como “el Cristiano Ronaldo de su época”.

Y, sin embargo, podría haber logrado mucho más.

Cunningham era un talento de otro mundo cuya brillantez se vio frenada por las lesiones y la mala suerte. Fue un pionero de los futbolistas negros que rara vez se veía a sí mismo como un modelo a seguir. Era un hombre que se movía de maneras extraordinarias, cuya vida fue tristemente truncada por un trágico accidente.

Cunningham, criado en el norte de Londres por padres nacidos en Jamaica, a menudo se describe como tranquilo e introvertido fuera de la cancha, en contraste con su estilo futbolístico extravagante y su amor por el baile.

Después de unirse al equipo juvenil de Highgate North Hill en 1968, rápidamente se estableció como un talento tremendo, pero también como un chico valiente que podía enfrentar los desafíos agrícolas que se le presentaban.

El Arsenal mostró interés y Cunningham recibió un juicio, seguido de un contrato de colegial en 1970. Pero los Gunners jugaron un estilo rígido de “dar y salir” que dejaba poco espacio para los galopes bucaneros de Cunningham. Les acababa de ganar el doble. Fue puesto en libertad en 1972 con la nota: “No es el material adecuado”.

Las perspectivas de Cunningham estaban en juego. Fue recogido por Leyton Orient, luego en el segundo nivel, y conocido simplemente como Orient. Su debut llegó, a los 18 años, el 3 de agosto de 1974 en un amistoso de pretemporada ante el West Ham.

“Perdimos el partido 1-0”, recuerda un aficionado de Oriente, “pero él simplemente corrió y corrió y corrió, regateando por todo Upton Park. Ya era un fenómeno”.

Cunningham también se destacó fuera de la cancha; era un amante de la danza, la moda, la pintura, la arquitectura y el vino. Gran parte de su tiempo fuera del juego lo pasó en la pista de baile, perfeccionando movimientos cuidadosamente coreografiados en lugares como Galletas y el Tottenham Royal varias veces a la semana.

Era un hombre que se movía a su propia velocidad, que podía ir desde la indiferencia (con frecuencia Orient lo multaba por llegar tarde) hasta el turbo. Se rumoreaba que pagaría las multas con premios en metálico de concursos de baile.

Tres años con Orient rindieron 75 apariciones, 15 goles y una transferencia al West Bromwich Albion. Allí, su talento brilló como nunca antes, en circunstancias a menudo espantosas.

Laurie Cunningham, fotografiada en 1975
Otra foto de Oriente en 1975: Cunningham se vistió para impresionar

Si el racismo en el fútbol todavía asoma su fea cabeza hoy, es incomparable a lo que se vio en los estadios británicos en la década de 1970. A los de piel negra se les arrojaban plátanos, monedas e incluso cojinetes de bolas. Eran blanco habitual de abusos físicos y verbales. En la gran mayoría de los casos, quedó totalmente impune.

Brendon Batson, compañero de equipo de Cunningham en la AMB, explicó cómo sería el Frente Nacional esperándolos en partidos fuera de casa, donde llegarían sin seguridad y los escupirían.

Cunningham era regularmente el mejor jugador en el campo, un hecho que enfurecería aún más a los abusadores. Jugó su juego, a menudo atravesando a la mitad del equipo contrario antes de reventar la red.

“Los defensores como yo estábamos allí para patear a la gente en su mayoría”, dice Viv Anderson, quien en 1978 se convirtió en el primer jugador negro en ganar una selección absoluta de Inglaterra. “Los jugadores con estilo, como Laurie, obtuvieron más palos”.

El 27 de abril de 1977, Cunningham se vistió él mismo con la camiseta blanca de Inglaterra, en un amistoso sub-21 contra Escocia en Bramall Lane, un partido ganado por 1-0 gracias a su gol. Continuaría jugando seis veces para la selección absoluta de Inglaterra.

Pero su verdadera temporada de gran avance llegó en 1978-79, junto a Batson y Cyrille Regis en un brillante equipo de Baggies que solo se alejó de la contienda por el título en las últimas semanas de la temporada para terminar tercero.

Esta no era la primera vez que tres jugadores negros jugaban juntos en el fútbol británico, pero Batson, Cunningham y Regis fueron los primeros en hacerlo con regularidad. Se les conoció como ‘los Tres Grados’, un término acuñado por el gerente Ron Atkinson en referencia al popular grupo de soul estadounidense.

Los tres grados se encuentran con los tres grados: Cunningham, Valerie Holiday, Batson, Helen Scott, Regis y Shiela Ferguson.
Los tres grados se encuentran con los tres grados: Cunningham, Valerie Holiday, Batson, Helen Scott, Regis y Sheila Ferguson.

“Todos se sentaron y se dieron cuenta después de que derrotaron al Manchester United por 5-3 en Old Trafford en diciembre de 1978”, dice Anderson.

“Para ir allí y hacer lo que hicieron, con tres jugadores negros en el equipo, todos pensaron: ‘guau'”.

Batson recuerda: “Hubo una campaña de murmuraciones sobre los jugadores negros en ese momento, que eran vagos, carecían de botella, no les gustaba el frío y no podían hacer frente, lo cual era una tontería.

“Ahora los jugadores negros estaban saliendo a la palestra. Hubo un gran avance, pero no fue un tema de conversación entre nosotros en West Brom.

“Quizás en ese momento, no nos dimos cuenta del impacto real que estábamos haciendo fuera de nuestra pequeña burbuja. Pero en una reflexión posterior lo hicimos; fuimos una presencia visible y un estímulo para otros jugadores negros que aspiraban a triunfar en el fútbol profesional.

“Sé que la comunidad negra se enorgullece de vernos a los tres tener éxito en el juego”.

Cunningham ciertamente estaba causando un impacto. Al final de esa temporada 1978-79, los desacuerdos sobre el salario lo llevaron a enviar cartas a los mejores clubes de Europa indicando su disponibilidad. Encontró uno que ya tenía un gran interés: el Real Madrid.

Laurie Cunningham, alineándose con el Real Madrid en septiembre de 1979
Solo seis jugadores británicos han representado al Madrid: Cunningham fue el primero y todavía se recuerda con cariño

Cunningham se convirtió en el primer jugador británico en unirse al equipo español, con un contrato de £ 950,000, un récord del club tanto para Albion como para Real. Había una excitación febril de que este joven del norte de Londres pudiera ser uno de los grandes del juego.

Su llegada al Bernabéu en 1979 se produjo en un momento de gran cambio en España. La dictadura de 36 años de Francisco Franco había terminado con su muerte cuatro años antes y, mientras el país experimentaba una rápida liberalización, había elementos de la vida en Madrid que tardaban en cambiar. En Different Class, la biografía de Dermot Kavanagh sobre Cunningham, su entonces novia Nikki Hare-Brown, una mujer blanca, dice que hubo tensiones sobre su relación.

En el campo las cosas empezaron bien. Cunningham marcó en su primera aparición ante el AC Milan en un amistoso de pretemporada, y dos más en su debut liguero ante el Valencia, antes de que la primera de una serie de lesiones lo dejara fuera durante varias semanas.

En su primer Clásico, el 10 de febrero de 1980 en el Camp Nou, estuvo espectacular. Es un partido que no se recuerda por la victoria de la Real por 2-0, sino por el extraordinario inglés en la banda.

“Era eléctrico”, recordó el defensa del Barcelona Migueli años después. “Nos volvía locos con sus regates, sus ráfagas, su velocidad”.

Hasta la afición local empezó a aplaudir al hombre que vestía el odiado blanco del Real Madrid. Unos meses después, se coronó campeón de Liga por vigésima vez, sumando también la Copa del Rey.

La lesión había limitado la participación de Cunningham, pero había sido suficiente para convencer a los fieles del Real Madrid de que pronto cumpliría con regularidad.

En cambio, esa temporada 1979-80 resultaría ser el pináculo de toda su carrera. Estaba recibiendo un feroz remate con el balón de Francisco Bizcocho del Real Betis en noviembre, poniendo fin a su campaña 1980-81. Cuando surgieron fotografías de él bailando en un club nocturno con un yeso, los buitres comenzaron a dar vueltas. Los periódicos que lo habían alabado tanto nueve meses antes ahora lo presentaban como un playboy que no se tomaba en serio su talento.

La multa de 1 millón de pesetas (valorada en unas 20.000 libras en la actualidad) impuesta por la jerarquía madrileña fue la mayor en la historia de La Liga. Cunningham lo aceptó públicamente, pero en privado estaba furioso.

Luego, después de seis meses lesionado, lo llevaron frenéticamente de regreso para jugar en la final de la Copa de Europa contra el Liverpool. Según los informes, un director de Madrid dijo él, su futuro en el club dependía de su participación.

El partido que tuvo lugar el 27 de mayo de 1981, entre dos de los equipos más ilustres de la historia del fútbol, ​​fue uno de los peores que se recuerden. El campo del Parque de los Príncipes, que había acogido un partido de rugby el día anterior, proporcionó el escenario turgente para un partido de pocas oportunidades y aún menos momentos de auténtica calidad.

Cunningham, claramente incapacitado y luchando, pasó los 90 minutos como una sombra. Más tarde describiría el juego como “horrible”. Un gol bien marcado en el minuto 83 de Alan Kennedy fue suficiente para resolver la contienda, ya que el Madrid se perdió el trofeo que más ansiaba.

La temporada siguiente vio que las cosas se hundieron aún más. Un desafío durante el entrenamiento llevó a otro largo despido, pero fue lo que sucedió en Londres lo que llevó las luchas futbolísticas de Cunningham a una perspectiva aguda.

Cunningham jugando para Inglaterra en un clasificatorio para la Copa del Mundo de 1982 contra Rumania
Cunningham jugando para Inglaterra en un partido de clasificación para la Copa del Mundo de 1982 contra Rumania. No era parte del equipo del torneo.

El hermano mayor de Cunningham, Keith, se estaba quedando con él en España cuando la pareja recibió la noticia de que la pareja de Keith y sus dos hijos de una relación anterior habían sido asesinados en su apartamento, un crimen que pasó sin resolver desde hace 28 años.

El Madrid oficialmente siguió apoyando, dándole a Cunningham un permiso compasivo para regresar a Inglaterra y perderse el comienzo de la temporada, pero la escritura estaba en la pared. La llegada del internacional holandés Johnny Metgod, en un momento en que los equipos españoles solo podían alinear a dos jugadores de campo, lo alejó más de la contienda. Una dolorosa ruptura con su pareja de muchos años lo dejó a la deriva y los más cercanos a él describieron un período de gran infelicidad.

“A veces pensé que necesitaba otro año o dos en el West Brom, pero no rechazas al Real Madrid”, dice Batson. “Solo tenía 23 años cuando se fue y no estoy seguro de que tuviera gente a su alrededor de la misma manera”.

Un traslado a préstamo al Manchester United y una reunión con su antiguo entrenador del West Brom, Atkinson, finalmente resultó infructuoso, y cuando se retiró de la contienda por la final de la Copa FA en 1983, quedó claro que la confianza de Cunningham y la fe en su propio cuerpo estaban balanceándose. .

Las siguientes cinco temporadas fueron un mosaico de cesiones y contratos cortos que lo llevaron al Sporting de Gijón, Marsella, Leicester City, Rayo Vallecano y Wimbledon. Hubo momentos memorables en el camino, entre ellos la improbable victoria de los Dons en la Copa FA contra el Liverpool en 1988, en la que entró como suplente, y el espectacular último día de ascenso del Rayo a La Liga en 1989. Pero ese regate fascinante con el feroz El ritmo nunca fue el mismo.

Fuera del campo también, la vida era tumultuosa. Dos relaciones dieron como resultado dos hijos, de los cuales solo uno siguió siendo parte de su vida. Una serie de inversiones financieras fallidas y problemas de larga data con una casa en las colinas a las afueras de Madrid se desarrollaron en el contexto de una carrera futbolística que se estaba desvaneciendo mucho más rápido de lo que nadie había esperado.

Wimbledon celebra ganar la FA Cup de 1988
Cunningham (extremo derecho) celebrando con el equipo de Wimbledon de 1988: ganadores de la Copa FA

La historia de Cunningham terminó trágicamente el 15 de julio de 1989.

Temprano por la mañana, después de pasar la noche en una fiesta en la pizzería O Madrid, conducía por la autopista de La Coruña a las afueras de la ciudad con un estadounidense, Mark Latty, a su lado.

Cuando se acercaban a una rotonda, Cunningham aceleró y pasó a un automóvil más lento, pero no pudo ver otro vehículo al costado de la carretera con una llanta pinchada. Cunningham, que no llevaba el cinturón de seguridad, perdió el control. Su auto chocó contra un poste de luz y se volcó varias veces. Cunningham fue trasladado al hospital pero declarado muerto poco después. Tenía 33 años. Latty sobrevivió al accidente.

Un informe de toxicología colocaría a Cunningham tres veces por encima del límite de conducción bajo los efectos del alcohol. Regis reveló más tarde que habían estado involucrados en un accidente similar cerca solo unos años antes.

“Si no nos hubiéramos puesto los cinturones de seguridad, habríamos muerto”, dijo Regis.

La mayoría de los jugadores nunca serán honrados con una estatua fuera de los estadios que alguna vez adornaron. Laurie Cunningham tiene dos: la primera fuera de la casa de Leyton Orient, la segunda fuera de The Hawthorns, junto a Regis, quien murió a los 59 años en 2018, y Batson, ahora de 68.

Se le recuerda como una bailarina de fútbol que deslumbraba con el balón en los pies, mientras transformaba silenciosamente lo que era posible para los futbolistas negros.

“Miro a los extremos ahora y todavía los comparo con Laurie Cunningham”, dice Anderson, su excompañero en Inglaterra. “Podía hacer cosas con las que otros jugadores solo podían soñar.

“Su fútbol se adelantó a su tiempo. Mire los campos en los que solía jugar y el abuso que recibió … si lo coloca en igualdad de condiciones con todos los demás, estaría cerca de la cima”.

Batson añade: “Fue trágico lo que le pasó a Laurie, pero qué alegría trajo cuando lo viste jugar. Creo que todos tuvimos suerte de haber visto lo mejor de él”.

Laurie Cunningham, fotografiada en Madrid en 1979
Cunningham, fotografiado en Madrid en 1979
Una joven Laurie Cunningham, fotografiada con su mamá Mavis y su papá Elias
Una joven Laurie Cunningham, fotografiada con su mamá Mavis y su papá Elias
Laurie Cunningham con los fans de West Brom
Cunningham es acosado por adorar a los fanáticos de West Brom en 1978
Laurie Cunningham
Cunningham hizo 114 apariciones con los Baggies, anotando 30 goles

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